A história de retorno do empresário de Los Angeles leva à NWA

Chris Thompson bebeu pela primeira vez aos 19 anos.

Nos cinco anos seguintes, ele começou a se isolar de amigos e familiares, e o isolamento alimentou seu vício em álcool. Ele finalmente atingiu o fundo do poço no subúrbio da Filadélfia.

Durante suas últimas semanas como bebedor compulsivo, Thompson frequentemente acordava nas calçadas da cidade.

“Estava tremendo com os DTs; todas as coisas que acompanham o alcoolismo extremo”, disse Thompson, referindo-se ao delirium tremens, um efeito da abstinência alcoólica. “Eu estava sem respostas quando se tratava do meu alcoolismo.”

Mas em novembro 22 de novembro de 2018 – Dia de Ação de Graças – Thompson começou sua história de retorno.

“Foi naquele dia que decidi que minha recuperação seria o aspecto mais importante da minha vida daqui para frente”, disse ele. “Eu decidi naquele dia ir all-in.”

Quatro anos depois, Thompson é um empresário sóbrio e promissor que mora com sua namorada perto de Bentonville. Eles se mudaram para Northwest Arkansas de Los Angeles no início deste ano como parte do programa de incentivo Life Works Here.

A organização sem fins lucrativos Northwest Arkansas Council começou a campanha de US$ 1 milhão há dois anos atrair talentos para a região. Os selecionados recebem uma doação de US$ 10.000 e uma bicicleta.

Thompson, 28, é o CEO e fundador da Sidekick Mobile Technologies, criadores da Sidekick Mobile Technologies Super ajudante, um aplicativo de sobriedade e recuperação no iOS e Android para pessoas que lutam contra o vício ou se recuperam do abuso de álcool ou drogas. Entre vários recursos, oferece suporte sóbrio anônimo instantâneo de pessoas reais.

Thompson lançou o aplicativo em janeiro de 2019. A crescente rede social está se aproximando de 150.000 membros – eram menos de 10.000 em janeiro de 2021 – e foi baixada por usuários em mais de 150 países.

“Uma das estatísticas mais impactantes para mim é que, na quinta vez que alguém se envolve com seus colegas no Sober Sidekick, o risco mensal de recaída diminui em 300%”, disse Thompson. “Gaficamos a empatia a ponto de, para cada membro que postar, pelo menos seis outros membros responderem em minutos, se não em segundos.”

Thompson disse que a empresa levantou US$ 140.000 de uma campanha recente do Wefunder – com apoio significativo de investidores do noroeste do Arkansas – e espera fechar uma rodada de financiamento inicial de US$ 2 milhões no início de 2023. Ele disse que um líder global em saúde se comprometeu a liderar a rodada, mas ele se recusou a dizer mais.

“O que eu amo em Chris é sua dedicação em aprender mais sobre os usuários em sua plataforma”, disse Emma Willis, diretora de operações da Venture Noire, com sede em Bentonville, uma organização nacional sem fins lucrativos focada em apoiar empreendedores negros. Ele não está lá apenas para obter lucro. Ele está lá para garantir a criação de um ambiente que prove que a empatia existe e a humanidade está na frente e no centro. Isso é o que me atraiu para Chris. Ele é revigorante e honesto.”

UM ESPÍRITO DIFÍCIL
Willis disse que a inspiração de Thompson ressoa. Antes de retornar ao Arkansas alguns anos atrás para trabalhar para Venture Noire, Willis morou em Los Angeles. Ela trabalhou anteriormente com Thompson, que viajou da Pensilvânia para a Califórnia em novembro de 2018 para se internar em uma clínica de reabilitação. Quando ele saiu, ele permaneceu na Costa Oeste enquanto recuperava sua vida. Ele também começou a trabalhar em um novo projeto paralelo – uma ideia para um tipo diferente de aplicativo de sobriedade.

“Lembrei-me do espírito obstinado de Chris e nunca perdi contato com ele depois de deixar a Califórnia, e sabia que ele estava trabalhando nisso. [Sober Sidekick] projeto”, disse Willis. “Achei que ele precisava sair da Califórnia para que seu produto se destacasse e não fosse abafado por todas as luzes de [Los Angeles].”

Thompson disse que Willis sugeriu mais de uma vez que ele deveria se mudar para o noroeste do Arkansas para entrar no cenário de startups da região, sem mencionar um público cativo de investidores.

“Para ser sincero, não acreditei nela”, disse Thompson. Entrou por um ouvido e saiu pelo outro nas primeiras vezes. Você está me dizendo que terei mais tração no Arkansas do que em Los Angeles?

Willis organizou reuniões introdutórias virtuais com vários investidores anjos como Ramsay Ball.

“Chris e Sidekick estão fazendo progressos incríveis ao abordar questões de saúde comportamental por meio de uma comunidade digital que está crescendo rapidamente”, disse Ball, que tem uma extensa experiência em imóveis, investimentos privados e desenvolvimento comunitário.

Thompson finalmente visitou o noroeste do Arkansas na primavera para encontrar Ball e outros consultores de negócios cara a cara. Ball conseguiu que Thompson tivesse uma audiência com outro investidor anjo e consultor de startups, Paige Jernigan.

Jernigan, natural de Pine Bluff, trabalhou por 15 anos como banqueira de investimentos em Wall Street e passou sua vida adulta trabalhando em Nova York e Londres. Ela e o marido compraram uma casa em Bentonville em 2014 para que seus três filhos, criados no Reino Unido, pudessem passar o verão no estado natural mais perto da família.

Jernigan divide seu tempo entre o noroeste do Arkansas e Nova York, atuando como diretora de desenvolvimento do tanque de pensar e fazer de Bentonville, Heartland Forward.

Ela disse que imediatamente viu potencial na ideia de Thompson e se juntou ao coro de pessoas que tentavam convencê-lo a se mudar.

“Ele poderia ficar em Los Angeles porque é onde está o dinheiro, ou em Chicago, Nova York ou São Francisco”, disse Jernigan. “Mas vou lhe dizer algo sobre Northwest Arkansas que você chegará aqui, mas não chegará lá, e isso é acesso – a pessoas e mentores que terão um cuidado genuíno em desenvolvê-lo como gerente e fundador da empresa.

“Não há tanto capital aqui, mas o número de pessoas que vêm para esta cidade, dadas as ‘três grandes’ empresas que estão aqui… não há lugar melhor para se estar agora nos Estados Unidos se você for um fundador. ”

Jernigan garantiu uma passagem para Thompson retornar ao noroeste do Arkansas um mês depois e participar do Heartland Summit, um evento de alto nível organizado pela Heartland Forward. A reunião de dois dias, apenas para convidados, em maio, reuniu aproximadamente 300 formuladores de políticas, investidores, líderes empresariais e de pensamento e empreendedores de todo o país.

Os organizadores disseram que o objetivo era promover a ação reunindo pessoas que desempenham um papel nas histórias de sucesso de áreas prósperas do coração da América.

Menos de três meses depois, a ação de Thompson foi para ele e sua namorada se mudarem para o noroeste do Arkansas.

“Você podia sentir a intencionalidade aqui, o ritmo com que as coisas se moviam”, disse ele. Isso é o que me vendeu. Eu apenas senti que toda essa comunidade era uma startup e não havia melhor momento para entrar nisso.”

QUAL É O PRÓXIMO?
Thompson disse que o crescimento do Sober Sidekick em 2022 pode ser facilmente vinculado ao fato de estar no noroeste do Arkansas. Ele mencionou a obtenção do principal investidor não revelado no setor de saúde para a rodada de financiamento inicial em andamento. Em setembro, a revista Fortune entrevistou Thompson para um perfil em seu boletim de negócios “Term Sheet”.

Ele disse que o Escritório de Prevenção ao Suicídio (DSPO) do Departamento de Defesa também solicitou uma reunião para explorar um possível programa piloto com o Sober Sidekick.

“Nunca tivemos muita dificuldade em gerar tração de nossos membros no aplicativo; nossos usuários são leais”, disse ele. “Mas tivemos problemas para gerar adoção no espaço da saúde. Desde que nos mudamos para Northwest Arkansas, essa construção de relacionamento tem sido boa. Fizemos toneladas de conexões incríveis, e tudo resultou da capacidade de apertar as mãos, conhecer pessoas cara a cara e construir relacionamentos.”

Thompson disse que 95% dos membros do Sober Sidekick estão nos EUA, onde, de acordo com a Pesquisa Nacional sobre Uso de Drogas e Saúde (NSDUH), 19,7 milhões de adultos americanos (com 12 anos ou mais) lutam contra o abuso de substâncias a cada ano. Mas há planos de crescimento em escala internacional.

“Queremos acelerar nossas parcerias antes de nos concentrarmos muito globalmente”, disse ele.

Jernigan também vê esse tipo de potencial. E não apenas para o Sober Sidekick, mas para outros aplicativos da holding Sidekick Mobile Technologies. Ela disse que o algoritmo é comprovado e pode ser ajustado para vários usos.

“Diga o propósito de uma comunidade estar em contato uns com os outros, e o algoritmo funciona”, disse Jernigan, membro do conselho e investidor da Sidekick. “Aumentar 130.000 usuários em 18 meses é incrível quando você [consider] isso é apenas para um mercado que está abordando agora. Ajuste o algoritmo de cinco maneiras diferentes e você terá cinco mercados diferentes para apresentá-lo. É assim que vejo os investimentos e fiquei impressionado com isso.”

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