Apesar de abandonar Covid-zero, desafios econômicos da China são enormes

O escritor é professor da Cornell University e membro sênior da Brookings Institution

O tão esperado recuo do governo chinês de sua política de Covid-zero elevou brevemente os mercados de ações domésticos e aumentou o otimismo sobre as perspectivas de crescimento de curto prazo da China. Essa reversão de uma política draconiana foi uma notícia bem-vinda, mas deixa sem solução os principais impedimentos ao crescimento. Enfrentá-los exigirá não apenas uma mudança de política, mas uma reorientação mais ampla da abordagem do governo.

A reviravolta do governo pode ser interpretada como um sinal de flexibilidade ou, menos favoravelmente, de sua relutância obstinada em reconhecer erros políticos e adotar um curso de correção até que não haja escolha. Isso é importante, pois a China enfrenta interrupções da onda iminente de infecções à medida que a economia se abre. Uma abordagem nacionalista pode funcionar bem para reunir a população em torno de certas questões, mas não para enfrentar um vírus contra o qual as vacinas domésticas parecem menos potentes do que as estrangeiras.

A política de Covid-zero da China teve seus benefícios, especialmente ao reduzir a taxa de mortalidade, que agora parece disparar. Mas também teve grandes custos. A política provavelmente deixará cicatrizes duradouras na economia, atrasando os esforços muito elogiados do governo para reequilibrar o crescimento. Os bloqueios erráticos e draconianos interromperam todos os tipos de atividade econômica, mas afetaram especialmente o consumo das famílias e o setor de serviços. A atividade industrial manteve-se razoavelmente bem até recentemente, mas o crescimento do emprego ficou para trás e a taxa de desemprego aumentou visivelmente.

A China agora enfrenta ambientes internos e externos adversos. O setor imobiliário, componente crucial da riqueza das famílias e impulsionador da atividade econômica, está em baixa. O desejo anterior do governo de esfriar um mercado superaquecido e uma alta especulativa nos preços das moradias, seguido por medidas para aliviar as restrições e limitar a queda acentuada dos preços, só aumentou a incerteza. Exportar para sair de uma recessão não é uma opção viável, já que o resto do mundo enfrenta riscos de recessão. E embora a recente reunião entre o presidente dos EUA, Joe Biden, e Xi Jinping tenha corrido bem, os Estados Unidos claramente não têm intenção de reverter as restrições às exportações de tecnologia de que a China tanto precisa.

A China, ao contrário de outras grandes economias, está experimentando uma inflação baixa e em queda. O Banco Popular da China facilitou a política monetária e poderia fazer mais. Mas tem sido contido por temores de riscos financeiros e saídas de capital se as taxas de juros divergirem com os EUA. Medidas para aliviar a carga tributária e aumentar os gastos consistentes com a transição para a energia verde também podem apoiar a demanda doméstica e facilitar o reequilíbrio do crescimento.

Pequim tem um plano de longo prazo para mudar para indústrias mais verdes e de alta tecnologia, gerar inovação doméstica e tornar-se tecnologicamente autossuficiente. Mas isso exigirá um sistema financeiro melhor que direcione recursos para partes mais produtivas da economia, uma empresa privada que possa operar sem medo de intervenção arbitrária do governo e uma forte base de capital humano de trabalhadores proficientes em novas tecnologias.

Cada um desses elementos foi prejudicado não apenas pela incerteza política, mas também pelo medo de uma mudança para uma economia mais comandada. Ao garantir seu terceiro mandato como presidente, Xi sinalizou que vai apertar o controle, em vez de liberar as instituições econômicas e políticas do país. Os empresários foram avisados ​​de que terão de operar dentro de rígidas barreiras oficiais, o que dificilmente favorece a inovação.

O principal desafio para Pequim é como reavivar a confiança dos consumidores e das empresas. Para que os consumidores gastem e as empresas privadas invistam, o governo precisa fornecer segurança e flexibilidade nas políticas. Estes são complementares e não contraditórios. Alternar entre confiar em mecanismos de mercado e políticas de comando e controle apenas aumenta a volatilidade e a incerteza. Com poucos freios e contrapesos em um sistema cada vez mais centralizado, a disposição de reconhecer os erros é essencial.

O governo da China tem objetivos claros e dignos de proporcionar um aumento substancial nos padrões e na qualidade de vida da população por meio do reequilíbrio do crescimento, atualização tecnológica e produção mais verde. Com uma população envelhecida e um setor manufatureiro de baixa qualificação cada vez menos competitivo, alcançar esses objetivos exigirá mais do que apenas slogans. Xi faria bem em expandir parte de seu capital político agora substancial, mas cada vez menor, para mostrar flexibilidade em vez de rigidez ideológica e permitir algumas reformas econômicas e institucionais.

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