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Nel corso della sua storia, il cricket ha sviluppato un proprio linguaggio. In tal modo, è stato responsabile dell’introduzione di parole e frasi, uniche per il gioco, nell’uso comune o dell’adattamento di parole semplici e delle loro specificità per il cricket.

Un ovvio esempio del primo è “giocare con una mazza dritta”, che significa agire in modo retto, onesto e rispettoso.

Un esempio di quest’ultimo è “sticky wicket”, dove si incontra una situazione difficile, persino infida. Nel cricket, questa situazione è stata creata da una particolare combinazione di pioggia, sole e vento.

Il cricket ha avuto un rapporto difficile con la pioggia nel corso della sua storia. Rende un terreno soffice, il grado di morbidezza dipende dalla durezza e dalla qualità del terreno prima della pioggia, dall’intensità della pioggia e dal tipo di terreno su cui è caduta. Se, una volta ripreso il gioco, il campo è molto morbido, la palla taglierà la superficie portando con sé un pezzo di cima, lasciando un segno e/o un ciuffo. Sui campi più duri, la palla può scorrere o rimbalzare ripidamente.

Anticipare come suonerà un campo dopo la pioggia non è un compito facile, poiché ci sono così tante variabili da considerare. Uno di questi è la velocità con cui la pece si asciugherà. La pioggia, seguita da un sole caldo e/o da una brezza secca, fornisce le condizioni affinché un wicket appiccicoso riveli il suo carattere. Le condizioni per la battuta diventano problematiche, poiché la palla potrebbe essere lanciata in testacoda abbastanza bruscamente, con le toppe sul campo danneggiato che creano una superficie da cui la palla potrebbe alzarsi all’altezza della testa o tirare all’altezza della caviglia.

Un campo esterno bagnato interrompe l’avanzamento della palla e il movimento dei difensori è impedito. L’area su cui il lanciatore si avvicina alla piega, la rincorsa, diventa difficile da navigare, aumentando l’importanza dei lanciatori lenti, specialmente quelli che possiedono l’astuzia per estorcere il massimo vantaggio.

È logico pensare che vengano prese misure per ridurre al minimo gli effetti della pioggia. Per tutto il 17°, 18° e la prima metà del 19° secolo, le piazzole furono scoperte e aperte alle intemperie, soprattutto a causa della mancanza di materiali efficaci. È ragionevole presumere che i giocatori del giorno sarebbero preoccupati come quelli attuali della perdita di gioco a causa della pioggia e del suo effetto sul wicket. Ci sarebbe stata una notevole preoccupazione tra i partecipanti alle partite giocate per le scommesse sull’impatto negativo della pioggia sul risultato. Infatti, una revisione delle Regole del 1788 prevedeva la copertura del campo durante una partita di comune accordo, situazione che rimase in vigore per altri 100 anni.

A quei tempi i giocatori non dovevano preoccuparsi del bowling overarm, che fu legalizzato nel 1864. La pressione verso il basso esercitata dall’azione overarm per lanciare la palla, rispetto al lancio sottobraccio, che iniziava la sua traiettoria viaggiando verso l’alto o in orizzontale, faceva sì che la palla rimbalzare più in alto. Questo potrebbe essere a testa alta e potenzialmente pericoloso. I giocatori di bocce hanno allungato la rincorsa prima di consegnare la palla, il che, in condizioni di bagnato, era pericoloso.

Non dovrebbe sorprendere, quindi, il fatto che le estremità dei tiri, almeno, da coprire, siano cresciute. Negli esperimenti a Lords tra il 1872 e il 1875, i campi preparati furono coperti con telone prima della partita. I risultati non furono soddisfacenti e, nel 1884, una revisione delle Regole rese illegale la copertura del wicket, con o senza consenso, una volta iniziata la partita. Non è stata menzionata la copertura del wicket prima dell’inizio della partita.

Data questa guida imprecisa, i singoli amministratori e i guardiani di terra si sono presi la responsabilità di decidere quando coprire i campi. La potenziale perdita di guadagno causata dalle partite colpite dalla pioggia è stata sufficiente per influenzare le loro decisioni. Nel 1910 fu introdotta la protezione delle estremità del campo durante le ore di gioco.

La responsabilità di elaborare e mantenere le Regole era affidata al Marylebone Cricket Club o MCC. Questo corpo notoriamente conservatore abbracciava l’idea che la copertura del campo fosse contraria allo spirito del gioco. I suoi membri erano anche probabilmente dell’opinione che battere su wicket imprevedibili e appiccicosi fosse considerato una prova suprema di abilità. Sarebbero passati altri 70 anni prima che la protezione del campo contro la pioggia in ogni momento per le partite di prova fosse autorizzata nel 1979 e, per tutte le partite di prima classe, nel 1982. Negli anni successivi, l’età del wicket appiccicoso ha avuto il suo apice.

In circostanze estreme, un campo favorevole potrebbe trasformarsi in uno su cui solo i più grandi giocatori potrebbero avere successo. Ci sono esempi famosi di questo, Hobbs e Sutcliffe d’Inghilterra sono esponenti classici. A metà agosto 1926, una tempesta notturna nel sud di Londra trasformò il campo dell’Oval in un pantano. L’Australia si aspettava che il campo si asciugasse rapidamente per aiutarli a sconfiggere l’Inghilterra. Eppure, su un campo velenoso, la coppia ha segnato rispettivamente un 100 e un 161 per creare una base vincente per l’Inghilterra.

Al contrario, Sir Donald Bradman, la cui media di 99,94 è la più alta di sempre nel Test match di cricket, ha scelto di non padroneggiare la battuta su tali wicket, poiché li incontrava così raramente.

Le autorità di cricket di altri paesi hanno compiuto progressi molto più rapidi verso la copertura totale. L’Australia, ad esempio, aveva reso obbligatoria la copertura per le partite di Stato a partire dalla stagione 1934-35. Non è stata una mossa popolare con tutti. I giocatori di bowling lenti australiani che si erano guadagnati la reputazione su wicket appiccicosi erano i più svantaggiati e sono scomparsi alla vista, insieme ai wicket appiccicosi.

Le condizioni per questi sono rimaste in alcuni paesi, inclusa l’Inghilterra, per quasi altri 50 anni. Durante questo periodo sono stati applicati vari tipi di coperture, che vanno dai teli cerati, alle coperture ad arco su ruote e una macchina modellata su un hovercraft. Tutto ciò ha richiesto tempo per essere implementato. In un recente test match all’Oval, Londra, ho assistito, per la prima volta, a fogli di polietilene semitrasparente facilmente trasportabili, teli impermeabili al 100% che vengono posizionati rapidamente sul campo e in un’ampia area circostante. L’età del wicket appiccicoso è passata ma il suo ricordo rimane.

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