Come Ten Hag si è guadagnato la vetta dell’Ajax

FC Utrecht manager Erik Ten Hag durante una partita di Eredivisie contro NAC Breda, Rat Verlegh Stadion, 21 dicembre 2017 Credit: PA Immagini

Prima dell’arrivo di Erik ten Hag come allenatore nel 2015, l’FC Utrecht era troppo bravo per essere minacciato dal fondo della classifica, ma non abbastanza per sfidare le fasce alte e spingere per un posto europeo.

Ten Hag è stato chiamato per cambiarlo. Come per i suoi precedenti lavori, le cose sono cambiate: le panchine sono state spostate più vicino al campo, gli uffici ridisegnati per una maggiore trasparenza e ai giocatori è stata data più libertà.

Si è anche trasferito in un appartamento vicino allo stadio del club e la sua sagoma era spesso visibile di notte quando lavorava. Con un budget di fascia media che probabilmente non era sufficiente per competere con i migliori dell’Eredivisie, Ten Hag avrebbe usato il suo acume tattico per ottenere il meglio dalla sua squadra e spingere il club.

Dato un gruppo di talento che includeva artisti del calibro di Sebastien Haller, Richairo Zivkovic e Nacer Barazite, tra gli altri, e mescolandoli con talentuosi diplomati delle accademie giovanili Bart Ramselaar e Giovanni Troupee, la sua flessibilità tattica e la sua gestione umana erano evidenti.

Ten Hag ha implementato alcune grandi modifiche per migliorare la squadra. Willem Jansen, la squadra che in precedenza era un capitano offensivo, è stato trasformato in difensore centrale per far posto ad altri come Yassin Ayoub e Sofyan Amrabat più in alto del campo.

L’Utrecht giocava spesso con un 4-3-3 o un 4-4-2 a rombo a centrocampo ed era Ayoub a lavorare in entrambe le scatole. Hanno giocato al centro, usando raramente le ali e mantenendo una struttura più stretta, con gli attaccanti Haller e Zivkovic che si spostavano spesso a lato per ricevere la palla se necessario.

La prima stagione è stata un grande successo quando l’Utrecht è arrivato quinto (perdendo la qualificazione all’Europa League negli spareggi), nonché secondo nella Coppa KNVB, dove ha perso 2-1 contro il Feyenoord. Per un club abbastanza instabile in campionato, questo è stato un ritorno positivo. Ha anche aggiunto il Rinus Michels Award come miglior allenatore della stagione – un meritato onore.

Entro la prossima stagione, l’aspettativa per l’Utrecht era di migliorare e non era irragionevole suggerire che potesse essere il migliore degli altri – la squadra dietro i tre grandi di Ajax, PSV Eindhoven e Feyenoord – e persino qualificarsi per il Europa League.

Ancora una volta, la squadra di Ten Hag è stata organizzata, conoscendo i propri ruoli e implementandoli nei giochi. Le transizioni sono state rapide, il calcio era nitido e, nonostante un inizio di stagione difficile, dove non sono riusciti a vincere sei delle prime sette partite e hanno subito sconfitte per 5-1 e 3-2 rispettivamente contro Groningen e Ajax, hanno assicurato un forte seconda metà della stagione per finire al quarto posto. Hanno poi superato Heerenveen e AZ negli spareggi di Europa League per qualificarsi ai turni di qualificazione per quella competizione.

Chris David, che conosceva Ten Hag da quando era bambino e lavorava con lui all’Utrecht, mi ha parlato dell’attenzione ai dettagli dell’allenatore: “È tatticamente molto forte. Ho avuto molti allenatori nella mia carriera e anche alcuni grandiosi e tatticamente è il migliore che abbia mai avuto.

“Ci ha sempre preparato così bene per molte situazioni diverse all’interno del gioco stesso e si è concentrato molto sul lato tattico del calcio. Analizzava molto bene gli avversari e dopo le partite teneva sempre d’occhio la partita successiva in modo che tutti i giocatori sapessero cosa fare, cosa sarebbe successo e come vincere le partite”.

Inoltre, David sottolinea il legame di Ten Hag con i suoi giocatori come una qualità vitale: “È una persona simpatica, una persona di famiglia, ha capito le nostre situazioni e vuole sempre avere nostre notizie. Si è sforzato di parlare con tutti i giocatori per assicurarsi che fossero felici.

“Sapeva che era difficile perché poteva giocare solo 11 giocatori ogni settimana, ma quando non iniziavamo, sottolineava sempre che aveva bisogno di noi come squadra e ci ricordava che avremmo avuto le occasioni che meritavamo. Potremmo sempre andare nel suo ufficio e parlargli delle cose”.

I giocatori hanno riconosciuto i cambiamenti che ha fatto e i risultati erano lì. Hanno rispettato il cambiamento culturale che ha portato. Proprio come il suo tempo ai Go Ahead Eagles, qui ha avuto il potere di prendere grandi decisioni e ha dato i suoi frutti.

Nel 2017-18, nonostante avesse battuto la Valletta di Malta e il Lech Poznan nei primi due turni di qualificazione dell’Europa League, la squadra di Ten Hag è rimasta terribilmente corta contro lo Zenit St Petersburg (2-0 complessivo) ed è stata eliminata dalla competizione prima che il fasi a gironi.

Tuttavia, ci sono stati alcuni risultati incoraggianti in Eredivisie, in particolare una vittoria in trasferta per 2-1 in casa dell’Ajax, dove il passaggio di Ten Hag al 5-3-2 e l’uso dei terzini si sono rivelati troppo difficili da gestire. Quello sarebbe stato l’ultimo dei suoi momenti salienti di un periodo di successo all’Utrecht. Amsterdam stava chiamando.

L’allenatore più brillante del calcio olandese doveva recarsi all’Amsterdam Arena. Finora Ten Hag aveva fatto bene nella sua carriera e sebbene alcuni dubitassero della sua nomina, valeva la pena correre un rischio.

Nel periodo successivo alla sconfitta contro il Manchester United a Stoccolma nella finale di Europa League del 2017, l’Ajax era leggermente regredito, anche se in alcune circostanze difficili. I giocatori chiave sono stati venduti e anche la partenza di Peter Bosz ha influenzato loro.

Marcel Keizer, promosso dalle giovanili e chiesto di portare quello stesso stile di calcio fino alla prima squadra, non è stato in grado di farlo e il lavoro gli sembrava troppo grande. La malinconia generale intorno al club dopo il crollo del giovane Abdelhak Nouri in un’amichevole pre-campionato ha influenzato anche loro.

Gli Amsterdammers hanno avuto un inizio di stagione difficile, venendo eliminati completamente dall’Europa negli spareggi. Questo ha segnato la prima volta dal 1966 che l’Ajax non è riuscito a raggiungere la competizione vera e propria di nessuno dei due tornei europei. Non solo questo è stato un grande successo per il loro status di club, ma ha anche avuto un enorme impatto finanziario.

Più avanti nella campagna, una sconfitta contro l’FC Twente negli ottavi di finale della KNVB Cup nel dicembre 2017 ha posto fine al mandato di Keizer. La tempistica di questo era particolarmente peculiare.

In effetti, l’Ajax stava vivendo una stagione difficile, ma i risultati sono aumentati verso Natale: una vittoria per 3-0 contro il PSV e un successo in trasferta per 2-1 contro l’AZ poco prima della sconfitta in coppa contro il Twente hanno portato molti fan a credere che Keizer potesse cambiare le cose , ma il licenziamento ha fatto pensare a molti che la nomina di Ten Hag fosse stata pianificata con largo anticipo.

Il divario non era così grande: l’Ajax era a soli cinque punti dal PSV con metà della stagione da giocare – sicuramente si sarebbe potuto ribaltare? Non secondo gli uomini in carica.

Il licenziamento di Keizer ha portato anche alla partenza dell’assistente Dennis Bergkamp, ​​che in passato ha avuto disaccordi con Overmars in seguito al licenziamento di Peter Bosz e della direzione tecnica del club.

Era anche stato lì dall’inizio della rivoluzione e, considerando che lui e Overmars si conoscevano da così tanto tempo, questa uscita ha lasciato l’amaro in bocca.

Bergkamp era un grande sostenitore di Keizer, ma Overmars voleva nominarlo assistente dopo che Bosz se ne era andato. Alla fine ha vinto Bergkamp, ​​ma la vittoria è durata poco. Se n’era andato anche Hennie Spijkerman, associato allo staff tecnico della prima squadra dal 2011, rendendo questa una delle decisioni più importanti del mandato di Overmars.

• • • •

Matthijs De Ligt e Frenkie De Jong dell'Ajax sollevano il titolo Eredivise, Stadio Vijverberg, maggio 2019 Credit: PA Images

Matthijs De Ligt e Frenkie De Jong dell’Ajax sollevano il titolo Eredivise, Stadio Vijverberg, maggio 2019 Credit: PA Images

LEGGI: ​​Dove sono adesso? L’Ajax di Ten Hag che ha raggiunto le semifinali di Champions League

• • • •

Il rischio, dal punto di vista di Overmars, era enorme. Se Ten Hag ha fallito, ha fallito e la natura tumultuosa del licenziamento di Keizer ha solo aumentato la pressione. L’uomo di Haaksbergen aveva molto da conquistare.

Spesso non c’è un buon feeling con coloro che si uniscono all’Ajax da fuori Amsterdam, ma la storia recente ha dimostrato che gli allenatori dell’Ajax di maggior successo provenivano da fuori città.

Ronald Koeman era di Zaandam, a nord di Amsterdam, e ha vinto due scudetti e una coppa. Bosz, di Apeldoorn, ha riportato l’Ajax sulla mappa europea nella sua unica stagione nel 2016-17. Ten Hag doveva fare qualcosa di simile.

La mancanza di candidati disponibili ha reso Ten Hag un’opzione facile e il suo buon rapporto con Overmars, che era stato in contatto con lui dai tempi dei Go Ahead Eagles, lo ha reso una scelta facile. Entro Natale, Ten Hag era pronta per un nuovo inizio.

Il cuore della squadra era grande: Andre Onana aveva un grande potenziale, Matthijs de Ligt era una futura star, un centrocampo composto da Donny van de Beek e Frenkie de Jong era qualcosa da amare, mentre in attacco David Neres e Hakim Ziyech avevano la magia . La parte migliore era che erano tutti giovani e migliorare i giovani era l’esperienza di Ten Hag.

Aveva solo bisogno di tempo e supporto, ed è quello che ha ottenuto. Molti erano ancora pessimisti. Forse l’Ajax avrebbe dovuto cercare all’estero. Forse questa generazione di ottimi talenti andrebbe sprecata. Ma l’Ajax è rimasto con il loro uomo dopo un inizio difficile.

Testardo ma con una squisita etica del lavoro, esigente ma con un’incredibile consapevolezza emotiva, questo è Ten Hag, De Tukker, l’uomo incaricato di aiutare l’Ajax a tornare in vetta.

Di Karan Tejwani

Questo è un estratto ridotto dell’eccellente libro di Karan Tejwani Glorious Reinvention, che racconta l’affascinante storia della rinascita dell’Ajax Amsterdam negli ultimi anni. È pubblicato da Pitch Publishing ed è disponibile per l’acquisto in tutte le buone librerie.

Una lettura obbligata per tutti i fan del Manchester United che vogliono sapere del lavoro di Ten Hag all’Ajax e cosa porterà il nuovo boss all’Old Trafford. Acquistalo su Amazon.

Altro da Planet Football

Johan Cruyff: le migliori citazioni su un’icona di Olanda, Ajax e Barca

Boro, FC Twente e la bizzarra carriera altalenante di Steve McClaren

Puoi nominare i 30 migliori marcatori nella storia della Champions League?

Un incredibile XI di giocatori da cui Ten Hag ha ottenuto il meglio: Tadic, Van de Beek…

L’articolo Glorious Reinvention: How Ten Hag ha guadagnato la vetta all’Ajax è apparso per la prima volta su Planetfootball.com.

Leave a Comment