Jim Stewart, improvável empresário da soul music, morre aos 92 anos

Jim Stewart, que com sua irmã fundou a Stax Records, lar de estrelas do R&B como Otis Redding e Sam & Dave – e, depois da Motown, o selo de soul music mais vendido dos anos 1960 e 1970 – morreu na segunda-feira em Memphis. Ele tinha 92 anos.

Sua morte, em um hospital após uma breve doença, foi confirmada por Tim Sampson, diretor de comunicações do Stax Museum of American Soul Music em Memphis.

Um ex-banqueiro, o Sr. Stewart se aventurou pela primeira vez no mundo da música em 1957, quando ele e sua irmã Estelle Axton fundaram a Satellite Records na garagem de um parente. Com a intenção de lançar gravações de música country e rockabilly, o Sr. Stewart e sua irmã, que morreu em 2004, nunca suspeitaram que três anos depois sua gravadora estaria produzindo algumas das músicas populares negras mais duradouras da época.

“Eu mal tinha visto um negro até ficar adulto”, disse o Sr. Stewart, que cresceu ouvindo Grand Ole Opry em uma fazenda na zona rural do oeste do Tennessee, foi citado como tendo dito no livro de Peter Guralnick “Sweet Soul Music: Rhythm and Blues and the Southern Dream of Freedom” (1986).

“Quando comecei, não sabia que existia a Atlantic Records; Eu não sabia que havia uma Chess Records ou Imperial”, continuou ele, referindo-se às gravadoras que promoviam a música vernacular negra. “Eu não sonhava com nada parecido.”

Apesar de sua educação remota, Stax colocou mais de 100 singles na parada pop durante o Mr. Stewart na gravadora, entre eles “Knock on Wood” de Eddie Floyd e o tema de Isaac Hayes do filme “Shaft”. A influência de seu catálogo em gerações de artistas provou ser ampla e profunda, estendendo-se a Bruce Springsteen e aos Rolling Stones, bem como a muitos artistas de hip-hop e R&B que experimentaram as gravações da Stax.

Em uma entrevista de 2013 para a Associated Press, o Sr. Stewart atribuiu sua decisão de começar a gravar música negra a uma única epifania: ouvir Ray Charles cantar “What’d I Say”.

“Fui convertido imediatamente”, disse ele. “Nunca tinha ouvido nada parecido antes. Isso me permitiu expandir do country para o R&B, para o jazz, para o gospel, tudo em um. Isso é o que Stax é.

Senhor. Stewart foi o engenheiro de áudio, e muitas vezes o produtor creditado, em muitos discos feitos na Stax, incluindo o Sr. “Try a Little Tenderness” de Redding e “In the Midnight Hour” de Wilson Pickett.

A gravadora começou a deixar sua marca em 1960, logo após o Sr. Stewart e sua irmã mudaram suas operações para o antigo Capitol Theatre na 926 McLemore Avenue em South Memphis. Um dia, o popular cantor e DJ local Rufus Thomas entrou na loja de discos que o Sr. Stewart e a Sra. Axton operou na frente do prédio e anunciou que queria gravar um dueto com a filha Carla.

O disco em questão, “‘Cause I Love You”, foi apenas um sucesso regional, mas “Gee Whiz (Look at His Eyes)”, uma balada sonhadora lançada no mesmo ano, alcançou o R&B e o Top 10 pop para a Sra. Thomas em 1961. O mesmo aconteceu com “Last Night” de 1961, um instrumental furtivo dirigido por saxofone dos Mar-Keys, a combinação de R&B que evoluiu para Booker T. & the MG’s, a histórica banda da casa de Stax.

O sucesso de “Gee Whiz” e “Last Night” mudou a direção artística e comercial da Satellite Records. Também adquiriu um novo nome, combinando as duas primeiras letras dos sobrenomes dos proprietários para formar o portmanteau Stax, em homenagem ao Sr. Stewart e a Sra. Axton soube que outra gravadora possuía os direitos do Satellite.

Em 1962, “Green Onions”, de Booker T. & the MG’s, consolidou ainda mais a credibilidade da gravadora na emergente cena da soul music, subindo para o Top 10 pop (e nº 1 na parada de R&B). Um instrumental gutbucket, “Green Onions” serviu como um protótipo para a música embebida em groove, blues e gospel que se tornou sinônimo de Stax – um som tão enxuto e funky quanto o da Motown era exuberante e refinado.

Tão inspirador quanto a música feita na Stax foi o clima social que o Sr. Stewart cultivou lá. Conhecido por sua vibração descontraída e inclusiva, o selo era guiado por um espírito de boa vontade – quase todos os artistas eram negros, os músicos da casa negros e brancos – que testemunhavam as possibilidades de harmonia racial em um momento em que a segregação Pessoas negras e brancas são proibidas de compartilhar espaços públicos.

“Havia tanto talento aqui, em circunstâncias que eram quase consideradas impossíveis em Memphis, Tennessee, em 1960, com a situação racial aqui”, disse o Sr. Stewart disse à Associated Press em 2013, refletindo sobre o espírito de camaradagem que ajudou a promover na Stax. “Era um santuário para todos nós.”

James Frank Stewart nasceu em Middleton, Tennessee, em 29 de julho de 1930, um dos três filhos de Dexter e Olivia (Cole) Stewart. Seus pais eram agricultores e seu pai complementava a renda familiar com o trabalho de pedreiro.

O jovem Jim cresceu tocando música gospel em casa no violino com seu pai, tio e duas irmãs. Depois de terminar o colegial, mudou-se para Memphis, onde trabalhou em um banco local por vários anos antes de ser convocado para o Exército.

Em 1953, após completar dois anos de serviço, ele voltou para Memphis e voltou a trabalhar como bancário enquanto tocava violino em bandas de dança country locais. Ele se formou em negócios pela Universidade de Memphis.

Senhor. A decisão de Stewart de lançar a Satellite Records em 1957 não teria sido possível se sua irmã não tivesse feito uma segunda hipoteca de sua casa para comprar um equipamento de gravação para ele.

Um acordo de distribuição com a Atlantic Records abriu ainda mais as portas para o Sr. A incipiente gravadora de Stewart, especialmente após o sucesso de “Gee Whiz” e “Last Night”. Alguns anos depois, o Sr. Stewart contratou a equipe de composição e produção de Isaac Hayes e David Porter, permitindo que a Stax expandisse sua capacidade de desenvolver artistas e repertório e, finalmente, sua lista.

A chegada de Al Bell como diretor nacional de vendas em 1965 fortaleceu ainda mais a capacidade da gravadora, emprestando-lhe a força promocional necessária para comercializar seus artistas além de Memphis e do sul. Mas a tragédia eclipsou esse fluxo de prosperidade quando o Sr. Redding e quatro membros de sua banda, os Bar-Kays, morreram em um acidente de avião em 1967.

Na mesma época, a Stax rescindiu seu contrato de distribuição com a Atlantic, um acordo que, devido a uma brecha contratual, custou à gravadora os direitos de praticamente todo o seu catálogo.

O assassinato do Rev. dr. Martin Luther King jr. em Memphis, em abril de 1968, lançou ainda mais uma sombra sobre as condições da Stax, ameaçando a amizade racial que prevalecia até aquele momento. Mais tarde naquele ano o Sr. Stewart, Sra. Axton e Sr. Bell, então também proprietário, vendeu a Stax para a Gulf & Western em troca de ações da empresa.

EM. Axton vendeu suas ações no rótulo para o Sr. Bell em 1970, e o Sr. Stewart eventualmente seguiu o exemplo.

Em 1975, após um renascimento da boa sorte sob o comando do Sr. A liderança de Bell, incluindo a assinatura dos Staple Singers e outros, os credores forçaram a Stax à falência, deixando para trás um legado de cerca de 800 singles e 300 álbuns.

A execução hipotecária de Stax foi uma dificuldade para o Sr. Stewart, que havia investido grande parte de sua fortuna pessoal tentando satisfazer os credores. Ele ressurgiu no início dos anos 1980, ocasionalmente supervisionando projetos para ex-artistas da Stax, mas logo se aposentou do negócio, exceto para aparições ocasionais no Stax Museum e na Stax Music Academy. Desde então, a gravadora mudou de mãos algumas vezes.

Em 2002, depois de décadas fora dos olhos do público, o Sr. Stewart foi eleito para o Hall da Fama do Rock & Roll na categoria de não intérprete por suas contribuições para a criação e evolução da música soul sulista.

Ele deixa seu filho, Jeff; duas filhas, Lori Stewart e Shannon Stewart; e dois netos. Evelyn (White) Stewart, sua esposa por mais de 50 anos, morreu em 2020. Outra irmã, Mary Louise McAlpin, morreu em 2017.

“Senhor. Stewart era o cara branco despretensioso e de fala mansa, com cabelo repartido com espuma Brylcreem e óculos de armação grossa que conheci em 1962”, disse Deanie Parker, assessora de longa data da Stax, ao The Memphis Commercial Appeal depois que o Sr. morte de Stewart.

“Ele nos deu oportunidades negadas à maioria dos negros na América e nós o presenteamos com um Memphis Sound indelével que, juntos, criamos na Stax Records.”

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