La classe del ’98: USMNT in sella alle squadre nazionali giovanili si riuniscono in Coppa del Mondo

“Nel complesso, i nostri risultati hanno indicato che l’esperienza internazionale giovanile è un predittore limitato di partecipazione a livello di super élite del calcio”.

Questo, in breve, è stato il risultato di un ampio studio, pubblicato all’inizio di quest’anno, su oltre 1.400 aspiranti giocatori professionisti di sei nazioni europee condotto da un gruppo di accademici norvegesi di scienze dello sport.

Gli osservatori di lunga data della nazionale maschile degli Stati Uniti sarebbero probabilmente d’accordo, dato il miscuglio che è la storia moderna del paese di squadre nazionali giovanili a livello senior.

L’identificazione e la coltivazione del talento è un oscuro mix di arte, scienza e casualità, e le particolari sfide del paesaggio unico degli Stati Uniti lo rendono ancora più difficile da definire. Non è stato esattamente un punto di forza qui: alcuni si sono spinti fino al punto di considerare i fallimenti dei programmi YNTs di US Soccer come un ingrediente chiave nel fiasco della campagna di qualificazione alla Coppa del Mondo 2018 dell’USMNT.

Eppure, il fulcro di una delle numerose colture YNT che un tempo ispiravano grandi speranze tra gli osservatori irriducibili dell’USMNT si ritrova a tenere una riunione improvvisata al campo di giugno della squadra senior, a un passo dal sogno della Coppa del Mondo che tutti condividevano da adolescenti .

“Siamo sempre emozionati ogni volta che torniamo tutti insieme, la chiamiamo sempre la reunion del ’98. E anche se sono un ’99, mi considerano sempre un ’98, quindi lo prenderò”, ha detto un sorridente Tyler Adams a Cincinnati martedì. “È semplicemente positivo perché abbiamo amicizie che sono più importanti della parte calcistica delle cose. Ma ci sentiamo come quando usciamo in campo, poi tutto passa insieme”.

Cinque membri dell’attuale rosa sono nati nel 1998: Christian Pulisic, Weston McKennie, Luca de la Torre, Haji Wright e Reggie Cannon. Adams è nato pochi mesi dopo, ma si è sviluppato abbastanza presto per giocare un anno con loro per lunghi periodi. La maggior parte può far risalire le loro relazioni indietro di un decennio o giù di lì ai loro primi coinvolgimenti nelle attività della squadra nazionale giovanile insieme.

“Ad essere onesti, non sono cambiati molto”, ha detto Wright. “Sono ancora gli stessi ragazzi sciocchi che conoscevo quando avevamo 15, 14 anni. Siamo sempre andati d’accordo e penso che siano brave persone, sono bravi ragazzi e mi piace stare con loro”.

“Sono tutti più o meno gli stessi giocatori, in molti modi, che erano quando erano più giovani”, ha detto l’aggiunta, aggiungendo che è più o meno lo stesso con personalità coinvolgenti come quella di McKennie.

“Sì,” confermò. “Weston è completamente lo stesso.”

Si può dire che solo Pulisic e Adams abbiano seguito una traiettoria relativamente costante, guadagnandosi l’attenzione dei pro scout ben prima degli anni del liceo e cogliendo le loro prime grandi occasioni, rispettivamente al Borussia Dortmund e ai New York Red Bulls. Mentre la maggior parte gravitava verso i grandi palcoscenici d’Europa il più rapidamente possibile – resistendo alle vette e alle valli risultanti lungo il percorso – regolamenti sui visti di lavoro e altre prospettive individuali limitate.

“Ognuno ha la sua strada. E per me, andare in Europa in giovane età non ha mai avuto senso per me, perché non potevo giocare a partite professionistiche senza un passaporto europeo”, ha detto Adams, un adolescente prodigio in MLS prima di trasferirmi al club tedesco RBNY di RBNY Lipsia.

“New York mi ha dato un’incredibile opportunità di entrare e sentirmi come se fossi in grado di competere in giovane età. E con l’allenatore che avevamo, con Jesse [Marsch], si è impegnato a giocare con i giovani e io sono stato in grado di intraprendere la mia strada. Quindi è andato tutto bene, direi”.

McKennie, come ha spesso accennato, è stato notoriamente escluso da alcuni importanti roster dell’YNT e ha corso il rischio di lasciare l’FC Dallas per lo Schalke piuttosto che firmare un contratto locale della MLS. L’eredità spagnola di De la Torre gli ha permesso di entrare nell’accademia del Fulham prima della maggior parte dei potenziali clienti statunitensi. Ma ha perso la strada al club londinese e ha dovuto trasferirsi in un palco più piccolo all’Heracles Almelo per fare la sua svolta all’USMN.

“Quando ero al Fulham, mi sono infortunato molto. Stavo giocando per un club che non mi vedeva davvero come un giocatore su cui voleva investire, quindi è stato difficile. Allora dovevo davvero credere in me stesso, anche se le altre persone non lo erano”, ha ricordato de la Torre, che ha detto di aver raggiunto il punto più basso della sua carriera nelle fasi finali del suo mandato nel Fulham.

“Devi solo sfruttare al massimo ogni opportunità che ti si presenta”, ha detto del suo successivo trasferimento laterale in Eredivisie. “Non puoi davvero scegliere tra cinque o sei posti dove andare. È, questo è quello che otterrai, e poi devi farlo funzionare.

Ha osservato Wright: “Ti insegna che non tutto è permanente. Anche la forma povera è impermanente. Puoi sempre superare i momenti difficili e trovare una buona macchia, una macchia verde.

Inizialmente si pensava che Wright avesse il tetto più alto del gruppo – il Dortmund lo stava esplorando quando lo videro per la prima volta e si innamorarono del Pulisic – ma il nativo di Los Angeles ha dovuto vagare in sei diversi club in cinque nazioni prima di sfondare sul serio con La squadra turca dell’Antalyaspor la scorsa stagione.

“Penso che come giocatore, quando assisti a stili di gioco diversi in paesi diversi, impari di più, invece di giocare in un solo paese per tutta la vita. Capisco il calcio un po’ di più rispetto a quando ho iniziato”, ha detto Wright. “È bello muoversi, ma mi piacerebbe godermi un posto per un po’.”

I suoi compagni di squadra fanno chiaramente il tifo per lui per mostrare il suo miglior livello e spingersi in prima linea nella conversazione in corso dell’USMNT sul difficile da riempire n. 9 ruolo.

“Sì, quello era il duo ai tempi, io e Haji”, ha detto Pulisic con un sorriso martedì. Abbiamo giocato molte partite insieme nelle nazionali giovanili ed è bello riaverlo dentro. Prima di tutto, vederlo fare così bene a livello di club e averlo qui è fantastico. Quindi avrà la sua opportunità e sì, sono così eccitato per lui. So che sfrutterà bene l’opportunità”.

Pulisic ha aiutato Wright a fare proprio questo nell’amichevole di mercoledì contro il Marocco, consegnando al suo vecchio collega la palla per mettere a casa il calcio di rigore che Pulisic ha guadagnato per il terzo gol dell’USMNT nella vittoria per 3-0.

Wright è l’ultimo arrivato nell’attuale ciclo di Coppa del Mondo, mentre de la Torre ha scalato rapidamente la classifica di profondità durante le qualifiche dimostrandosi un’opzione di qualità per il difficile gemello n. 8 posizioni nel cuore del 4-3-3 preferito da Gregg Berhalter.

“Penso che i ragazzi che non ce la fanno siano quelli che, diventano negativi quando accadono cose del genere, quando non giocano o sono infortunati o altro”, ha detto de la Torre della sua strada tortuosa verso questo punto. “Devi solo trovare un modo per essere positivo, rimanere motivato e credere in te stesso”.

La lunga storia e la stretta parentela di questo gruppo sembrano aiutare a dare il tono alla cultura più ampia dell’USMNT, che giocatori e allenatori hanno elogiato allo stesso modo per la sua unità e fiducia durante questo ciclo di Coppa del Mondo.

Questo campo e l’ultimo incontro pre-Coppa del Mondo del programma a settembre sono di fatto provini, occasioni piene di pressione per i molti giocatori che non possono essere certi del loro posto nel roster in Qatar. Ma un certo grado di tensione viene dissipato dall’avere un tale gruppo di trasporto al centro della squadra che ha percorso strade simili insieme agli YNT.

“La pressione, è sempre stata lì … Ma è qualcosa che non vediamo l’ora, qualcosa di cui prosperiamo, mi sembra”, ha detto McKennie. “Prepararsi per la Coppa del Mondo, in tutto questo processo che stiamo attraversando, è stato qualcosa per cui ci stiamo preparando da quando avevamo 13, 14 anni. Quindi penso che sia qualcosa che ci aspettavamo; le sfide che ci aspettavamo anche. E penso che lo stiamo gestendo abbastanza bene”.

I giornalisti hanno avuto un breve assaggio del loro cameratismo quando McKennie è arrivato prima del previsto nella stanza in cui si tenevano le tavole rotonde dei media di questa settimana, strisciando nelle aree salotto per porre domande impassibili ai suoi compagni di squadra.

Qual è la tua posizione di centrocampo preferita, ha chiesto ad Adams.

“A quale ne pensi, allenatore? Quale ne pensi?” Adams rispose con un sorriso.

“Mi piace quando giochi [No.] 6 e corri per me”, ha detto McKennie.

“Mi piace quando io gioco 6 e tu giochi 8”, ha concordato Adams. “Finché siamo in campo insieme, mi piace”.

E in vero stile Generazione Z, parte di quella chimica è stata mantenuta attiva nelle sessioni di gioco online su Fortnite e simili, specialmente durante i blocchi pandemici.

“Direi che molte volte, specialmente durante i tempi del COVID, giocavamo ai videogiochi insieme e [be] parlando costantemente con le nostre cuffie”, ha detto McKennie, un famoso specialista delle battute sia dentro che fuori dal campo. “Molti giocatori, ci conosciamo da quando avevamo 13, 14 anni. Quindi penso che questo sia ciò che ci rende più facile entrare nel campo e riprendere da dove eravamo rimasti.

“Quindi è stato un viaggio divertente finora. Abbiamo tutti sognato un momento come questo, dove ci stiamo avvicinando a qualcosa come una Coppa del Mondo e per poter condividere il momento insieme”.

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