La lunga e sfortunata strada di ritorno alla Liga da parte di Cristhian Stuani e Girona attraversa Tenerife

“La spina che quella retrocessione mi ha lasciato nel fianco può essere rimossa solo con la promozione”, ha detto Cristhian Stuani, ed eccolo di nuovo qui. C’erano altre vie d’uscita, molto più facili, forse anche migliori, ma l’attaccante uruguaiano ha scelto una strada diversa: più lunga e difficile anche di quanto immaginasse, eppure Giusto in qualche modo. Anche quando tutto è andato storto, anche in quei momenti in cui avrebbe potuto essere perdonato per essersi chiesto cosa avesse fatto. Aveva scelto di cercare la redenzione piuttosto che la fuga; finora negato, lo ha riportato in un luogo familiare. Dove lo porterà dopo, domenica deciderà.

Era l’estate del 2019 quando Stuani lo disse. La prima e l’ultima esperienza del Girona Futbol Club in Primera era appena giunta a una fine dolorosa. Sconfitti dal Levante, erano stati retrocessi nella penultima giornata della loro seconda stagione nella massima serie e non c’era alcuna garanzia che sarebbero tornati. La maggior parte si aspettava che anche i loro migliori giocatori prendessero il volo. È la storia più antica di tutte: la squadra retrocessa spogliata, i suoi migliori giocatori salvati e mandati in nuovi club per bilanciare i conti. Non avevano intenzione di restare in seconda divisione. Stuani di certo non lo era.

Nessuno si aspetterebbe che lo facesse, né osava fare tali richieste. Capocannoniere del club nella prima stagione della Liga, a 21, Stuani è stato capocannoniere anche nella seconda, con 19. Lui solo aveva segnato il 42% dei gol, coinvolto direttamente in più della metà. Se qualcuno non meritava di giocare in seconda divisione, era lui, troppo bravo per scendere. Se qualcuno non doveva, era sicuramente lui: sono arrivate offerte, di cui una dal Barcellona. Era solo un caso di dove e quando, sicuramente, ma verso la fine della finestra di mercato ha invece allungato il contratto al club. Non sarebbe l’ultima volta.

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Stuani alloggiava a Girona, anche perché era casa sua; così facendo lo ha reso ancora di più il suo posto e lui ancora più un eroe. Dai sei ai tredici anni, aveva suonato ad Atenas, il calcio per bambini club di Tala, a circa 100 miglia da Montevideo. Aveva esordito al Danubio, c’era stato un prestito al Bellavista e poi ha attraversato l’Atlantico alla Reggina. Aveva solo 20 anni. Ha giocato per l’Albacete, segnando 22 gol per portarli fuori dalla seconda divisione. Seguì Levante, poi Racing Santander, Espanyol e Middlesbrough.

Aveva già 31 anni quando è arrivato a Girona, un club e una città di cui non sapeva molto e a cui non doveva nulla. Beh, non ancora. I suoi anni migliori avrebbero dovuto essere alle sue spalle e non c’erano legami che lo legassero. Di certo nessuno si aspettava che diventasse il capocannoniere di tutta la loro storia, e molto probabilmente anche il loro miglior giocatore, o una petizione iniziò a costruirgli una statua fuori dallo stadio.

Eppure Stuani ha descritto l’arrivo a Girona come un colpo di fulmine, e ha funzionato anche in campo. Era migliore di chiunque altro, incluso se stesso. Fu una rivelazione, infranse barriere che nessuno si aspettava. Quei 21 e 19 gol erano stati battuti solo nel suo anno ad Albacete in seconda divisione: non sempre giocando come numero 9, le sue stagioni precedenti avevano portato quattro, sette, dodici, sei, sette, nove e otto gol. Se quei numeri erano ragioni per volere che rimanesse, però, erano anche ragioni per andarci.

C’erano altri fattori, però, qualcosa di più profondo anche se meno tangibile. Lo amavano e lo avrebbero voluto di più una volta che fosse rimasto. Girona è un posto bellissimo, costa e montagne vicine, clima e cucina perfetta, ed era diventata casa. Poi c’era la lealtà, il club, un senso di appartenenza che prima non aveva provato. E sì, anche il denaro era buono, anche se avrebbe potuto essere migliore altrove.

“Ho valutato tutto e ho deciso di restare”, ha detto Stuani. “Ho avuto la possibilità di fare altre strade, anche molto belle dal punto di vista sportivo, ma ho scelto di restare qui. È dove voglio essere. Ho sostenuto il club e il club mi ha sostenuto: sono stati molto bravi con me”.

Ma ancoraStuani non poteva giocare in seconda divisione.

“Quando la retrocessione è stata confermata, ha colpito duramente Cristhian”, ha detto il direttore sportivo Quique Carcel. “Ho sempre saputo che era felice a Girona e voleva continuare, ma anche che era difficile perché aveva molte offerte”.

Alla fine della finestra, però, era una realtà: una squadra di seconda divisione che in qualche modo si aggrappava a una stella di prima divisione.

“Sono rimasto a lottare per una sfida per niente facile”, ha detto Stuani. “Spero che possiamo tornare su”.

Erano passati tre anni. Vittoria di domenica contro il Tenerife nel ritorno della finale dei playoff (15:00 ET, streaming live su ESPN+) e alla fine torneranno su.

Sesto in campionato, dopo aver sconfitto l’Eibar in semifinale, il Girona ha pareggiato 0-0 con il Tenerife all’andata della finale, avendo avuto il 70% di possesso palla e 16 tiri a 3. Se riescono a farcela al ritorno, Torneranno in prima divisione, quella spina della retrocessione finalmente tolta alla squadra di Stuani. Sono sull’orlo adesso. Il problema è che questo lo fa sembrare molto più semplice di quello che è. Quella spina è conficcata in profondità, l’esperienza passata è dolorosa.

Marcatore di 29 gol in campionato nella stagione regolare nella sua prima stagione in seconda divisione, marcatore di dieci nella sua seconda nonostante l’infortunio lo abbia costretto ripetutamente ad uscire e autore di 22 in questa stagione, Stuani è stato due volte il Pichichi (capocannoniere) della divisione, cercando di ricondurli indietro. Ci è stato vicino: è il terzo anno consecutivo che arriva alla finale dei playoff. Entrambe le volte hanno giocato la gara di ritorno in casa, tutto sembrava andare perfettamente a posto, ma ancora non sono saliti. L’anno scorso, dopo aver vinto 2-1 in casa del Rayo Vallecano, ha perso 2-0 in casa avendo giocato quasi tutto il secondo tempo in 10 uomini. L’anno prima, un gol di Pere Milla al 96′ li ha visti perdere contro Elche.

Ora sono tornati, superando il Real Oviedo e al sesto posto nel record di testa a testa, poi battendo Eibar.

Povero Eibar: la squadra basca, in testa per quasi tutto l’anno, era in qualche modo passata da campione e promozione automatica al terzo posto e ai playoff nell’ultima giornata con una sconfitta al 91′ contro l’Alcorcon già retrocesso. Poi, dopo aver vinto 1-0 al Girona 1-0, un altro gol al 91′ li ha eliminati in semifinale. Stuani ha segnato, ovviamente, continuando a perseguire quella promessa. E così questo è diventato il terzo anno consecutivo in cui il Girona ha raggiunto la finale dei playoff, ogni stagione dalla retrocessione. E così è arrivato il momento di riprovare, un’altra possibilità per spezzare l’incantesimo.

È anche più grande di quanto sembri, andando oltre queste ultime tre stagioni e oltre Stuani, come una sorta di maledizione del club. Altre due volte il Girona ha raggiunto una finale playoff e perso: è stato negato anche dall’Almeria nel 2013 e dall’Osasuna nel 2016. Quattro volte nessun’altra squadra ne ha persa più di una. Potrebbe essere stato ancora più crudele nel 2015, anche se quello è stato l’anno in cui non sono arrivati ​​in finale: una sconfitta nell’ultima giornata della stagione ha negato loro un posto di promozione automatica, costringendoli invece ai playoff. Lì, hanno battuto il Saragozza 3-0 nell’andata della semifinale. Pensando che fosse finita, i giocatori a riposo per la finale, hanno perso la gara di ritorno 4-1 e sono usciti.

Nelle ultime otto stagioni in seconda divisione, il Girona ha concluso: quarto, quindicesimo, terzo, quarto, secondo, quinto, quinto e sesto, raggiungendo sei playoff. La metà di tutti gli anni in cui è stato implementato l’attuale sistema di playoff, il Girona è stato lì. (In due anni erano una squadra di prima divisione; in un altro, 2016-17, la loro unica stagione di promozione, sono saliti automaticamente al secondo posto.) mai salito a titolo di playoff.

Nel 2017, uno dei pochi anni in cui il Girona non c’era, perché salito automaticamente, c’era il Tenerife, avversario di domenica. Vincitori per 1-0 all’andata contro il Getafe, hanno perso la seconda 3-1. Per i canarini, questa apparizione ai playoff, basata su una difesa solida e profonda, è più inaspettata di quella di Girona. Anche la loro attesa è stata più lunga. Questo è solo il loro secondo playoff da quando sono tornati in seconda divisione dal terzo livello regionalizzato, semi-amatoriale, a 83 squadre e quattro divisioni. Sono passati 12 anni da quando erano in prima divisione.

I biglietti per questo gioco sono andati esauriti in 14 minuti, hanno detto, e non c’è da stupirsi.

Nell’andata della finale della scorsa settimana, la squadra di Luis Miguel Ramis ha fatto un ottimo lavoro negando qualsiasi cosa al Girona. Ora è tutto ridotto a una sola notte che entrambi stavano aspettando. Due club che inseguono un posto che è il loro tutto.

“Non so se questo sarà l’anno buono o meno”, ha detto l’allenatore del Girona Michel, fin troppo consapevole della sfortuna che sembra inseguirli. Forse, spera Girona, giocare in trasferta e non in casa aiuterà. Forse finirà sesto anche questa volta, l’unica posizione in cui non erano finiti prima. Forse è la terza volta fortunata. O sesto, anche. A questo punto, ti aggrapperai a qualsiasi cosa. Forse è solo il momento, quella spina finalmente strappata dalla loro carne. O forse è semplicemente Giustofinalmente giustizia.

Nel 2020, la stagione in cui Stuani è rimasto e ha promesso di riportarli subito indietro, aveva segnato due gol contro l’Almeria in semifinale portando i suoi gol totali in campionato a un sorprendente 31 e la sua squadra in finale, alle porte del Primera. Lì, contro Elche, fu espulso. La carta era dura, sentiva, e faceva male, tutto ciò gli era stato portato via.

“Le ore passano e non riesco ancora a trovare alcuna spiegazione”, ha detto in seguito. “Tutto quello che posso fare è rialzarmi, come ho fatto per tutta la vita. Il calcio ci ha colpito duramente ma sono sicuro che un giorno ci ripagherà”.

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