Live at Leeds: come Jesse Marsch ha portato la grinta di New York nella lotta della Premier League | Calcio

Pri-stagione, 2016. Il capo allenatore dei New York Red Bulls Jesse Marsch ha organizzato un ritiro a Tucson, in Arizona, sia per la sua squadra che per la seconda squadra del club. Invece di separare i due gruppi e concentrare la sua attenzione sulle prime squadre, Marsch riunisce tutti, offrendo una sessione di allenamento per 45 giocatori di varie età e livelli di esperienza.

A bordo campo, Marsch si ferma a metà sessione. Con un sorriso soddisfatto, si trasforma in un collega. “Questo”, dice, “lo amo”.

Sei anni dopo, Marsch sta applicando le stesse teorie dell’unione e dell’olismo nel suo ruolo di manager del Leeds United che ha affinato a New York, con tappe intermedie – con risultati contrastanti – in Austria e Germania.

Sarà una sorpresa per coloro che hanno lavorato con lui, quindi, apprendere che, ad esempio, in una recente rassegna stampa Marsch ha scelto di discutere i risultati degli esami della squadra giovanile Archie Gray e di come aveva incoraggiato l’adolescente a proseguire gli studi.

“Metti tutti d’accordo: lo staff, i giocatori, i ragazzi che si prendono cura dei campi, le persone che puliscono le strutture”, dice l’ex ala del Leeds Mike Grella, che ha giocato sotto Marsch con i Red Bulls. “Tutti coloro che sono coinvolti nel club, trascorrerà del tempo con loro, otterrà la loro opinione, farà lottare tutti per vincere insieme. Questo è ciò che sa fare meglio: tira fuori il meglio dalle persone”.

E, per la maggior parte, funziona.

Marsch è stato nominato a gennaio per sostituire Marcelo Bielsa. Il Leeds, alla sua seconda stagione di ritorno in Premier League dopo 16 anni di assenza, rischiava la retrocessione. Si è immediatamente allontanato dallo stile di marcatura a uomo introdotto da Bielsa e ha implementato una forma 4-2-2-2 ampiamente utilizzata in tutti i club Red Bull – che in seguito si è evoluta in uno stretto 4-2-3-1 – e un intenso pressing -sfera.

Il Leeds è migliorato abbastanza da evitare il calo. In questa stagione, dopo una finestra di mercato estiva in cui sono state apportate aggiunte per adattarsi al suo stile e con un’intera pre-stagione per lavorare con la squadra, Marsch sentirà che la demolizione per 3-0 di agosto del Chelsea a Elland Road è stata la piena attuazione del suo stile: pressatura implacabile e attacco compatto e stretto.

Gli scarsi risultati da allora – un pareggio in casa contro l’Everton tra le sconfitte in trasferta contro Brighton e Brentford – evidenziano il margine di miglioramento rimanente. Ma se Marsch aveva bisogno di un ulteriore buy-in, interno o esterno, la partita del Chelsea è stata l’illustrazione perfetta di ciò che è possibile fare con i suoi metodi e la raccolta di giocatori accuratamente assemblata del Leeds.

Eppure non tutti sono convinti.

Non è solo lo spettro di un adorato allenatore in partenza con cui Marsch ha dovuto fare i conti, ma anche lo stigma contro gli allenatori americani quando attraversano l’Atlantico.

Dopo aver accettato il lavoro al Leeds, Marsch ha chiesto consiglio al suo ex allenatore della Princeton University e del DC United Bob Bradley, il primo americano a gestire la Premier League. La nomina di Bradley a Swansea City è stata pubblicamente condannata dalla fiducia dei tifosi del club ed è stato regolarmente deriso per il suo uso del vernacolo del calcio americano. Fu licenziato dopo soli 85 giorni.

Qualunque sia la saggezza che ha raccolto da Bradley non ha impedito a Marsch e ai suoi modi di offendere. Le sue lamentele teatrali contro gli ufficiali di gara nella sconfitta per 5-2 contro il Brentford, ad esempio, gli sono valse un cartellino rosso e non sono mancate le critiche online e sulla stampa.

Ma le persone di cui Marsch aveva più bisogno per conquistare, i giocatori del Leeds, sono state ampiamente colpite dagli americani. Chi giocava sotto Bielsa ammirava l’idiosincratico argentino, ma era più distante, meno simpatico del nuovo capo. I giocatori hanno parlato in privato di Marsch, del suo approccio e del suo acume tattico, con toni lusinghieri.

“È così simpatico ed è così positivo come uomo”, dice David Longwell, un allenatore della prima squadra con Shrewsbury Town che ha lavorato con Marsch quando era il manager dell’accademia del NYRB. “È solo un leader. Ogni organizzazione può parlare di cultura, ma in Red Bulls la cultura è venuta da Jesse. Ha guidato la cultura.

“Quando sei con lui, vuoi fare bene per lui, vuoi lavorare sodo per lui. Questi sono i giocatori e lo staff”.

“Ha un grande senso di quando fare affari e quando farlo per le relazioni personali”, aggiunge il direttore tecnico di San Jose Earthquakes John Wolyniec, che in precedenza era l’allenatore dei New York Red Bulls II. “Era sempre entusiasta di portare i giocatori e, quando la maggior parte degli allenatori mostrava clip [of games]mostrava le foto della loro famiglia.

Jesse Marsch è stato nominato a gennaio per sostituire Marcelo Bielsa. Fotografia: George Wood/Getty Images

Il Leeds aveva un debole legame americano prima dell’arrivo di Marsch: l’esterno Jack Harrison, sebbene nato a Stoke-on-Trent, è un prodotto del sistema calcistico statunitense. Ha lasciato l’accademia del Manchester United a 14 anni per frequentare la Berkshire School nel Massachusetts; ha poi trascorso due anni con il Manhattan SC e ha giocato a football al college per i Wake Forest Demon Deacons, prima di firmare con il club gemello del Manchester City, il New York City FC.

Ma gli arrivi estivi di Brenden Aaronson e Tyler Adams sono serviti a rafforzare un’identità transatlantica all’interno del lato del West Yorkshire.

Marsch ha già lavorato con entrambi i giocatori: Aaronson al Red Bull Salzburg, dal quale il Leeds ha acquistato il 21enne per $ 28,8 milioni (£ 24,7 milioni); e Adams, che è stato firmato da RB Leipzig per $ 23,1 milioni (£ 20 milioni), da giovane a New York.

Aaronson è rimasto molto colpito dalla vittoria del Chelsea. Il suo gol, per il quale ha infastidito il portiere dei Blues Edouard Mendy in un costoso errore, è stato indicativo dello stile di gioco vivace e frenetico dell’attaccante.

E proprio mentre Marsch ha il compito di colmare il pesante vuoto lasciato da Bielsa, Adams è entrato nel ruolo di centrocampista precedentemente occupato dal nativo di Leeds Kalvin Phillips, che è stato venduto al Manchester City quest’estate per $ 51,9 milioni (£ 45 milioni).

Chi ha lavorato con Adams è sicuro che il 23enne non si farà spaventare dalla prospettiva di sostituire Phillips, né dai rigori fisici della Premier League.

“La durezza è probabilmente la sua cosa più importante”, dice Grella del suo ex compagno di squadra del NYRB. “Ed è una vera durezza. Lo guardi e non è molto grande, non è molto imponente. Ma la durezza è dentro: il suo atteggiamento, la sua ferocia, la sua capacità di coprire così tanto terreno, la sua capacità di essere un buon compagno di squadra.

“Ha avuto un piccolo pasticcio con uno dei giocatori senior e ha tenuto testa. In realtà l’ha picchiato un po’. Anche se era solo un bambino, tracciare una linea e difendersi fisicamente, è stato impressionante. Da quel giorno, eravamo tipo, ‘Sì, questo ragazzo è legittimo.’

“Incarna tutto ciò che Jesse vuole fare: dal modo in cui vuole suonare alla sua mentalità, carattere, tutto il resto. Tyler Adams è perfetto per ciò che Jesse vuole.

Il fatto che Aaronson e Adams stiano prosperando in tandem per il Leeds in Premier League è un grande vantaggio per gli Stati Uniti in vista della Coppa del Mondo di questo inverno.

E mentre il duo americano ha dimostrato di avere la qualità tecnica per avere successo ai massimi livelli, è la loro intensità e il loro impegno che hanno impressionato di più i fan e Marsch allo stesso modo.

A New York, l’allenatore era famoso per essere arrivato presto al campo di allenamento del club, registrando ogni giorno prima delle 7 del mattino, e ha persino portato una cyclette nel suo ufficio in modo da poter combinare un allenamento fisico con la sua pianificazione tecnica. Ha parlato del desiderio di conoscere lo Yorkshire e del desiderio che la sua squadra di Leeds rifletta l’etica laboriosa della gente della contea.

“L’unica cosa che i fan del Leeds sosterranno sempre e di cui si innamoreranno sempre è la tua etica del lavoro”, afferma Grella. “Nessuno ha un’etica del lavoro migliore di Jesse, Tyler e Aaronson. Quindi, finché continueranno a farlo, avranno sempre il rispetto e il cuore dei fan del Leeds”.

Ma Marsch sa che non soddisferà mai tutte le persone in ogni momento. È invece concentrato sul continuare a plasmare il Leeds e il suo nuovo nucleo transatlantico a sua immagine.

“Probabilmente ci sono ancora molti dubbi in me”, ha detto il giorno dopo che la sua squadra ha battuto il Chelsea a Elland Road. “Va bene. È normale. Ci saranno persone a cui piaccio e persone che mi odiano.

“Voglio solo che la squadra giochi con amore, passione e convinzione”.

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