Mercado negro de Cuba encontra novo espaço à medida que cresce o acesso à internet

No chat em grupo do Telegram, as mensagens rolam em ondas.

“Preciso de ibuprofeno líquido e paracetamol, por favor”, escreveu um usuário. “É urgente, é para o meu bebê de 10 meses.”

Outros oferecem remédios trazidos de fora de Cuba, acrescentando: “Escreva para mim por mensagem direta”. As listas com emojis oferecem antibióticos, testes de gravidez, vitaminas, cremes para assaduras e muito mais.

A mensagem do grupo, que inclui 170.000 pessoas, é apenas uma das muitas que floresceram nos últimos anos em Cuba, juntamente com um aumento exponencial no uso da internet na ilha governada pelos comunistas.

A venda informal de tudo, desde ovos a peças de carros – o chamado mercado negro do país – é uma prática consagrada em Cuba em crise, onde o acesso aos itens mais básicos como leite, frango, remédios e produtos de limpeza sempre foi foi limitado. O mercado é tecnicamente ilegal, mas a extensão da ilegalidade, aos olhos oficiais, pode variar de acordo com o tipo de itens vendidos e como eles foram obtidos.

Antes da internet, essas trocas ocorriam “através de seus contatos, seus vizinhos, sua comunidade local”, disse Ricardo Torres, cubano e economista da American University em Washington. “Mas agora, através da internet, você chega a uma província inteira.”

Com a escassez e a pior turbulência econômica em anos, o mercado online “explodiu”, disse Torres.

Grupos movimentados do WhatsApp discutem a taxa de câmbio informal, que dá mais pesos por dólar ou euro do que a taxa oficial do banco.

Enquanto isso, as versões cubanas do Craigslist – sites como o Revolico, a primeira ferramenta digital de compra e venda da ilha – anunciam itens desde bicicletas elétricas trazidas de outros países até “apartamentos capitalistas” nos bairros ricos de Havana.

Muitos produtos são vendidos em pesos, mas os itens com preços mais altos geralmente são listados em dólares, com pagamentos feitos em dinheiro ou por meio de transferências bancárias fora do país.

Enquanto os cubanos ricos – ou aqueles com famílias enviando dinheiro do exterior – podem comprar itens mais luxuosos, muitos itens básicos permanecem inacessíveis para pessoas como Leonardo, um engenheiro empregado pelo estado que pediu para que seu nome verdadeiro não fosse divulgado por temer represálias do governo. .

Há três meses, Leonardo começou a comprar itens como inaladores, antibióticos e cremes para assaduras de amigos que chegavam de outros países, para depois revendê-los com um pequeno lucro pela internet. As autoridades governamentais são duramente críticas a isso.”vendas“,” ou revendedores, especialmente aqueles que compram produtos em lojas cubanas e depois os vendem a um preço mais alto.

No final de outubro, o presidente Miguel Díaz-Canel pediu uma repressão à prática, referindo-se ao vendas como “criminosos, vigaristas, canalhas, preguiçosos e corruptos”.

“O que não podemos permitir é que quem não trabalha, não contribui e infringe a lei ganhe mais e tenha mais oportunidades de viver bem do que quem realmente contribui”, disse ele durante encontro com governantes. “Se fizéssemos isso… estaríamos quebrando os conceitos do socialismo.”

Mas Leonardo disse que ele e outros como ele estão apenas tentando sobreviver.

“Este medicamento vai para as pessoas que precisam, pessoas que têm problemas respiratórios”, disse ele. Aqueles que os usam são pessoas que realmente precisam deles. … Mais do que qualquer outra coisa, vendemos antibióticos.

Com o dinheiro que ganha com as vendas, Leonardo consegue comprar sabão e comida, além de antibióticos e vitaminas para seus pais idosos.

A ascensão dos novos mercados digitais fala de uma marca específica de resiliência criativa que os cubanos desenvolveram durante décadas de turbulência econômica. Grande parte da crise é resultado do embargo comercial de seis décadas do governo dos EUA à ilha, mas os críticos dizem que também se deve à má administração da economia pelo governo e à relutância em abraçar o setor privado.

Portanto, as pessoas na ilha tendem a ser altamente engenhosas, trabalhando com tudo o que têm à sua disposição – pense em carros antigos da década de 1950 que ainda circulam pelas ruas, graças aos mecânicos que usam engenhosidade e peças de reposição para atender à escassez de veículos novos.

Os empresários têm usado a mesma criatividade para lidar com o que inicialmente era um acesso muito limitado à internet. Carlos Javier Peña e Hiram Centelles, expatriados cubanos que vivem na Espanha, criaram a Revolico em 2007 para ajudar a “aliviar as dificuldades da vida em Cuba”.

Eles mantiveram o design do site simples, semelhante ao Craigslist, para combinar com a internet lenta da ilha. Mas em 2008 – o mesmo ano em que o governo suspendeu a proibição de vendas de computadores pessoais – bloqueou o acesso ao Revolico. A proibição permaneceu em vigor até 2016. Nesse ínterim, Peña e Centelles usaram ferramentas digitais e diferentes sites de hospedagem para pular o firewall.

Usar o site ainda era um desafio para muitos, porém, dada a falta de internet no celular.

Heriberto, estudante universitário em 2008, conseguiu acessá-lo por meio de um pequeno pacote mensal de internet que lhe foi cedido pela escola. Outros pediram a amigos e familiares que comprassem itens para eles durante o trabalho, pois às vezes tinham acesso à internet.

“Aqui, os mercados na maioria das vezes não têm o que você procura”, disse Heriberto, hoje com 33 anos, que pediu para usar apenas o primeiro nome porque também temia repercussões do governo. Então você desenvolve esse costume olhando primeiro na loja. Então, quando eles não têm, você procura no Revolico.”

As vendas no WhatsApp, Facebook e Telegram decolaram em 2018, quando os cubanos ganharam acesso à internet em seus telefones, algo que Torres, colega da American University, descreveu como uma “virada de jogo”.

Entre 2000 e 2021, o número de cubanos que usam a internet aumentou de menos de 1% da população para 71%, mostram dados da União Internacional de Telecomunicações. A internet foi uma tábua de salvação para Heriberto e muitos outros cubanos durante a pandemia do COVID-19, disseram eles.

Agora, com o principal setor econômico da ilha, o turismo, ainda se recuperando, muitos construíram empreendimentos inteiros com a venda online de mercadorias – tanto produtos de primeira necessidade, como remédios, quanto muitos itens especiais de preço mais alto. Heriberto recentemente usou o site para vender uma mountain bike que precificou em dólares.

O cofundador da Revolico, Centelles, diz que o site e ferramentas semelhantes evoluíram para se adaptar a uma Cuba em constante mudança. Por exemplo, enquanto a ilha sofre apagões incapacitantes, as vendas de geradores de energia e baterias recarregáveis ​​dispararam, disse ele.

Funcionários do governo disseram que a internet é importante para o crescimento econômico do país – mas a trataram com uma “aceitação relutante”, disse Valerie Wirtschafter, analista sênior de dados da Brookings Institution que rastreia o uso da internet em Cuba.

“Eles nunca foram realmente capazes de controlar a internet de muitas maneiras”, disse Wirtschafter.

Talvez o exemplo mais visível tenha ocorrido quando os protestos em massa eclodiram em 2021, em grande parte graças à rápida disseminação das comunicações em sites de mídia social, incluindo Facebook, WhatsApp, Instagram e Telegram. O governo bloqueou muitas mídias sociais importantes e sites de mensagens por vários dias para impedir que os protestos se espalhassem.

Enquanto Leonardo disse que considera arriscado vender no Telegram, “no final, você precisa de remédio… então você assume esse risco”.

Heriberto ainda usa o Revolico, mas disse que agora prefere sites como o Facebook, que oferecem um nível de anonimato. Nesses sites, ele pode vender usando um perfil falso, disse ele, ao contrário do Revolico, que exige que você publique seu número de telefone.

“É uma necessidade básica agora”, disse Heriberto. “A internet chegou a Cuba e agora é fundamental.”

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