Os cambistas do Afeganistão estão mantendo a economia à tona

Um ano depois que o Talibã assumiu o poder, os cambistas do Afeganistão estão sendo pressionados pela turbulência econômica e pelas duras regras implementadas pelo novo regime. Mas, embora seu mercado certamente tenha visto dias melhores, os 400 corretores que se movimentam na central de câmbio de Cabul não mostram sinais de desistir. Todos os dias, eles continuam a oferecer uma ampla gama de serviços financeiros, oferecendo não apenas câmbio, mas também transferências de dinheiro, contas de poupança e até empréstimos para clientes confiáveis.

Apesar de enfrentar desafios únicos sob o regime do Talibã, os cambistas se tornaram a linha de vida da economia afegã. Durante grande parte da última década, estudei a resiliência dos atores do mercado afegão e, durante minha visita ao Afeganistão em setembro, os cambistas criaram estratégias e se ajustaram ao novo normal. Como os bancos do Afeganistão foram cortados do sistema financeiro internacional, os cambistas fornecem uma das poucas conexões financeiras remanescentes entre o país e o mundo exterior.

A história dos cambistas do Afeganistão revela como os atores do mercado local podem se adaptar rapidamente às mudanças políticas e econômicas. Em tempos de prosperidade, os cambistas impulsionam o crescimento assumindo riscos calculados; em tempos de crise, eles conseguem manter os principais serviços financeiros. Ao longo de sua história de um século, a capacidade dos cambistas de resistir a serem capturados e cooptados pelo Estado permitiu que eles sobrevivessem à ascensão e queda de regimes enquanto permaneciam no centro da economia afegã.

Um ano depois que o Talibã assumiu o poder, os cambistas do Afeganistão estão sendo pressionados pela turbulência econômica e pelas duras regras implementadas pelo novo regime. Mas, embora seu mercado certamente tenha visto dias melhores, os 400 corretores que se movimentam na central de câmbio de Cabul não mostram sinais de desistir. Todos os dias, eles continuam a oferecer uma ampla gama de serviços financeiros, oferecendo não apenas câmbio, mas também transferências de dinheiro, contas de poupança e até empréstimos para clientes confiáveis.

Apesar de enfrentar desafios únicos sob o regime do Talibã, os cambistas se tornaram a linha de vida da economia afegã. Durante grande parte da última década, estudei a resiliência dos atores do mercado afegão e, durante minha visita ao Afeganistão em setembro, os cambistas criaram estratégias e se ajustaram ao novo normal. Como os bancos do Afeganistão foram cortados do sistema financeiro internacional, os cambistas fornecem uma das poucas conexões financeiras remanescentes entre o país e o mundo exterior.

A história dos cambistas do Afeganistão revela como os atores do mercado local podem se adaptar rapidamente às mudanças políticas e econômicas. Em tempos de prosperidade, os cambistas impulsionam o crescimento assumindo riscos calculados; em tempos de crise, eles conseguem manter os principais serviços financeiros. Ao longo de sua história de um século, a capacidade dos cambistas de resistir a serem capturados e cooptados pelo Estado permitiu que eles sobrevivessem à ascensão e queda de regimes enquanto permaneciam no centro da economia afegã.

Depois que o Talibã assumiu, muitos cambistas acreditaram que os regulamentos em seu mercado seriam relaxados. O governo anterior havia usado a legislação em um esforço para estender progressivamente sua autoridade sobre o mercado, enquanto durante o reinado do Talibã no final dos anos 1990, o mercado estava completamente desregulado.

Desta vez, porém, o Talibã optou por dobrar a aposta. A garantia que cada cambista é obrigado a depositar no Banco Da Afeganistão, o banco central do país, aumentou dez vezes, de US$ 3.000 para US$ 30.000. O Talibã também tem sido inflexível para que os cambistas sejam convertidos de sociedades unipessoais em empresas multissetoriais, o que ajuda a criar uma trilha de papel e torna mais fácil para o governo rastrear a movimentação de fundos. No governo anterior, os cambistas resistiram ferozmente a esse tipo de mudança, pois isso os exporia a um risco maior ao tornar seus fundos acessíveis a outros cambistas. Agora, os cambistas concordaram com a demanda.

As auditorias do banco central também se tornaram mais rigorosas. Como um intercambista me disse: “Antes, eles só olhavam os livros que lhes dávamos, mas agora eles procuram em toda a nossa loja para ver se temos outros livros escondidos”.

Existem algumas explicações possíveis para a abordagem rígida do Talibã. Alguns trocadores postulam que, como o Talibã dependia anteriormente de trocadores quando eram insurgentes, eles agora querem garantir que grupos de oposição não usem trocadores contra eles. Outros dizem que o Talibã faz questão de cobrar impostos dos cambistas. Outros ainda argumentam que essas regras ajudam a garantir que cambistas nervosos não fujam com os fundos de seus clientes, como alguns cambistas fizeram desde a aquisição do Talibã.

Qualquer que seja sua razão exata, o Talibã não foi capaz de estender completamente seu controle sobre os cambistas. Por um lado, os cambistas criaram novas estratégias para apaziguar – e às vezes iludir – os funcionários do Talibã. Eles se posicionaram como uma comunidade autogovernada, ficando do lado do governo quando isso os beneficia e resistindo ao governo quando isso não acontece. Em fevereiro, os cambistas juntaram-se ao Talibã para pedir aos Estados Unidos que descongelassem os US$ 7 bilhões em ativos do Banco do Afeganistão. No entanto, no mês passado, os cambistas resistiram às tentativas do Talibã de proibir as eleições anuais para presidente do mercado de câmbio, mantendo assim o controle sobre os assuntos do mercado interno. Para os trocadores movidos pelo resultado final, as lealdades são passageiras, o que, em última análise, facilita a longevidade do mercado.

Mais importante, o Talibã sabe que o sistema informal de transferência de dinheiro dos cambistas, conhecido como hawala, é o único elo financeiro que conecta o Afeganistão ao mundo exterior. Os Hawalas ajudam as remessas a entrar no país e permitem que os comerciantes locais paguem seus fornecedores estrangeiros – mesmo aqueles em países vizinhos que pararam de fornecer vistos aos afegãos. As pequenas e médias empresas dependem fortemente de cambistas para hawalas e empréstimos para ajudá-los a importar mercadorias. Em janeiro, o Conselho Norueguês para Refugiados descobriu que mais de 70 organizações humanitárias não-governamentais usam hawalas. Sem eles, o sofrimento humanitário só se intensificaria.

Como o governo anterior, o Talibã também depende de cambistas para estabilizar o valor da moeda afegã por meio de leilões de dólares americanos, onde o Banco do Afeganistão vende dólares americanos a cambistas para absorver o excesso de afegãos em circulação que, de outra forma, poderia desvalorizar a moeda local.

O trabalho dos cambistas tornou-se ainda mais crucial à medida que a calamidade econômica do Afeganistão piora. Uma combinação de sanções, o término da assistência internacional e o êxodo de centenas de milhares de afegãos fez com que a economia encolhesse cerca de 30% desde agosto de 2021. O Programa de Desenvolvimento da ONU estima que, desde o ano passado, a economia perdeu quase US$ 5 bilhão. Devido ao desemprego generalizado, aproximadamente 50 por cento da população sofre de níveis críticos de insegurança alimentar.

Metade dos ativos do Banco Da Afeganistão permanecem atolados em litígios nos tribunais dos EUA desde agosto de 2021 sobre se as vítimas do 11 de setembro e suas famílias devem ter direito a fundos públicos afegãos. Washington recentemente transferiu a outra metade para um fundo com sede na Suíça, o Bank for International Settlements, para ser usado para estabilizar a economia afegã, evitando qualquer envolvimento com o Talibã. A mecânica dessa assistência permanece obscura e provavelmente estará atolada em disputas logísticas e políticas que mantêm os ativos de reserva quase fora do alcance do povo afegão. Como um fio de esperança, porém, o governo dos EUA e seus parceiros recentemente facilitaram a transferência de uma pequena parte desses fundos para que 10 bilhões de afeganes em notas recém-cunhadas pudessem ser enviadas ao Afeganistão – uma medida extremamente necessária como sanções aos afegãos importação até agora levaram o dinheiro literalmente a desmoronar além do reparo.

Os bancos foram levados ao seu ponto de ruptura, pois foram cortados do sistema financeiro global, incapazes de se envolver em transferências internacionais. O dinheiro está constantemente saindo de seus cofres. Todos os dias, os clientes fazem fila às 5 da manhã para o saque semanal de US$ 400, um limite determinado pelo Talibã para evitar uma corrida total aos bancos. Todos os bancos reduziram drasticamente suas operações, com filiais permanecendo em apenas algumas grandes cidades afegãs. A confiança do público nos bancos foi destruída nas próximas décadas.

Mesmo em seu apogeu, os bancos desempenhavam um papel limitado na sociedade e não podiam substituir os cambistas. Nas últimas duas décadas, os clientes bancários vieram principalmente dos centros das cidades. De acordo com o Banco Mundial, apenas cerca de 15% da população adulta possuía contas bancárias em 2020 – e muitas dessas pessoas exigiam essas contas apenas para receber seu salário, que então sacavam integralmente. Além disso, os bancos afegãos têm sido muito conservadores na concessão de empréstimos desde que uma crise bancária atingiu o país em 2010, quando um dos principais bancos do país, o Kabul Bank, foi descoberto envolvido em atividades fraudulentas. Em 2019, o Banco Mundial informou que o Afeganistão tinha uma taxa de empréstimos em relação ao PIB de 3% – a mais baixa de todos os países do mundo. Naquele ano, a média global das taxas de empréstimos em relação ao PIB foi de 59%; até mesmo a República Democrática do Congo, afligida por conflitos, relatou uma proporção mais que o dobro da do Afeganistão. Então, como agora, os clientes afegãos simplesmente não podiam depender dos bancos para empréstimos.

O setor bancário do Afeganistão conseguiu atender a uma pequena elite, mas falhou em fazer incursões na sociedade em geral. O setor dependia do funcionamento do governo anterior – não apenas para manter vínculos com o sistema financeiro internacional, mas também porque as atividades financeiras associadas ao estado (salários de funcionários, projetos de desenvolvimento, empresas que prestavam serviços a repartições públicas) eram uma fonte primária de capital para bancos. Uma vez derrubado esse regime, as bases do setor caíram por baixo. Por outro lado, os cambistas operam de baixo para cima, tendo desenvolvido gradualmente seus serviços financeiros em toda a sociedade. Eles sempre resistiram à interferência indevida do Estado.

As crises financeiras no Paquistão, Sri Lanka, Argentina e em outros lugares apenas nos últimos anos servem como um humilde lembrete de que a mera presença de um setor bancário não testa sua solidez. No Afeganistão, os bancos se estabeleceram desde a aquisição do Talibã, enquanto os cambistas se adaptaram, mantendo toda a economia à tona. Embora suas margens de lucro estejam baixas, seu mercado permanece intacto enquanto buscam novas oportunidades financeiras. Seu sucesso contínuo está ligado à independência do Estado, à capacidade de inovar e ao amplo alcance de sua rede financeira, que penetra profundamente na sociedade.

A história nos ensina que os cambistas afegãos estão aqui por muito tempo. No momento, é necessário apoiar os bancos afegãos para garantir que os clientes recebam suas economias suadas. Embora idealmente isso exigisse que o Banco do Afeganistão tivesse acesso a todas as suas reservas, no mínimo, quaisquer fundos bancários comerciais atualmente congelados no exterior deveriam ser liberados. No entanto, são os cambistas, e não os bancos, que garantirão que os serviços financeiros permaneçam disponíveis para leigos e empresas em todo o país nos próximos dias.

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