Playoff EFL; Campionato; Nottingham Forest vs Sheffield United; Promozione EPL, novità, aggiornamenti

Corre l’anno 1980, il Nottingham Forest è all’apice del calcio europeo dopo due trionfi di Coppa dei Campioni.

La regione delle East Midlands brinda collettivamente al nome di un uomo: Brian Clough, un uomo che ha portato una gioia incommensurabile alla città operaia di Nottingham.

“Non direi di essere il miglior manager del settore, ma sono tra i primi”, dice Clough con un luccichio negli occhi.

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Il Nottingham gestiva il calcio mondiale.

Quando nel 1992 nacque la nuova brillante Premier League inglese, i Forest erano considerati una delle squadre “pioniere” della rivoluzionata massima serie inglese.

La squadra ancora guidata da Clough, vantava artisti del calibro di Roy Keane e Stuart Pearce e una nuova era di ottimismo circondava il club.

Un gol di Teddy Sheringham nella prima partita in assoluto della Premier League su Sky Sports ha mandato in delirio i fan del Nottingham.

Il leggendario manager Brian Clough.Fonte: AP

“Il primo gol in assoluto del Nottingham in Premier League, ed è una pesca!” chiamato Martin Tyler.

Pochi avrebbero previsto la calamità che sarebbe seguita.

Retrocesso nella stessa stagione, il famoso ottimista; lo spiritoso Clough ha tagliato una figura affondata e sconfitta.

“Non eravamo abbastanza bravi”, ha detto, prima di ritirarsi dalla gestione per sempre.

Dopo aver oscillato tra la prima e la seconda divisione per un decennio, le cose sono peggiorate nel 2005, quando il Forest si è ritrovato consegnato alla terza divisione inglese.

Gli stessi tifosi che hanno bevuto champagne a Monaco dopo il trionfo europeo, ora erano cupi in trasferta al piovoso Doncaster.

Passano diciassette anni e Forest si trova all’ultimo posto nella classifica del campionato inglese nel 2021. Sono passati più di vent’anni dall’ultima volta che hanno assaggiato il calcio inglese di massima serie e l’atmosfera in città è cupa.

Hanno solo un punto solitario nelle prime sei partite di campionato e la fiducia nel gruppo di gioco è sparata. La retrocessione incombe.

I fan diventano irrequieti e iniziano a sostenere il licenziamento dell’allenatore Chris Hughton: presto realizzano il loro desiderio.

Dane Murphy e il suo team di reclutamento a Nottingham spingono per la nomina di Steve Cooper, un uomo disoccupato da quando ha lasciato Swansea City: il suo pedigree manageriale è modesto.

Cooper, consapevole dell’arduo compito che ci attende insieme alla gestione di un club dello status storico di Nottingham, firma sulla linea tratteggiata.

Senza pretese nell’aspetto e nel linguaggio, Cooper non è esattamente accolto a braccia aperte al primo arrivo a Forest.

Steve Cooper, direttore della foresta di Nottingham.Fonte: Getty Images

I fan sono scettici dopo la sua brusca partenza da Swansea e i mormorii di retrocessione della divisione in terza iniziano a fare il giro nelle taverne di Nottingham.

Desideroso di fare impressione, Cooper si stabilisce a casa nel cuore della città e inizia a fermarsi a chiacchierare con i fan durante la sua giornata.

“È educato”, pensano i fan dei Forest. “Ma può darci risultati?”

Forest gioca a Barnsley in casa e riesce a ottenere una vittoria. Proprio così, sono sul tabellone.

Hanno poi battuto Birmingham, poi Blackpool, poi Bristol.

La narrazione inizia a oscillare.

Cooper porta tre giocatori ciascuno rifiutato dai loro club precedenti, Steve Cook dal Bournemouth, Keiran Davis dall’Aston Villa e Sam Surridge dallo Stoke City – tutti si dimostrano tre colpi da maestro.

L’acquisizione di Steve Cook è particolarmente preziosa per Forest, poiché porta leadership e organizzazione a una giovane linea di fondo. La squadra ha subito appena dieci gol in venti partite di campionato dopo il suo arrivo.

Uno dei tanti compagni di squadra a completare pubblicamente il suo manager, Cook parla brillantemente di Steve Cooper: “È intenso ma bravo. Ha una grande natura”.

“Potrebbe anche avere una porta girevole nel suo ufficio perché ci sono giocatori dentro e fuori così spesso”.

Le vittorie continuano ad accumularsi e la fiducia dei giocatori continua ad aumentare.

“Non temiamo nessuno”, afferma il difensore della foresta Max Lowe.

“Non c’è nessun giocatore con cui mi sono imbattuto che mi abbia fatto pensare, ‘Ho bisogno di essere sul piede posteriore’.

Cafu del Nottingham Forest passa la palla sotto pressione,Fonte: Getty Images

Anche la giovane ala Brennan Johnson, che Chris Hughton ha descritto come “troppo giovane” per il campionato di football, inizia a eccellere sotto Cooper e alla fine viene nominata nella squadra del campionato della stagione.

Qualcosa di speciale è nell’aria e la città di Nottingham sta rimbalzando.

I fan fanatici del club noto come “Forza Garibaldi” iniziano a svelare vasti e colorati tifos rossi e le vendite di biglietti aumentano al punto che i piani di espansione dello stadio diventano urgenti.

Craig Woolley, fan da sempre del Nottingham Forest, afferma che questo tipo di attività dei fan del suo club lo è.

“Le esibizioni dei nostri fan non assomigliano a niente che abbia mai visto prima.”

“Sono passati 23 lunghi anni dall’ultima volta che abbiamo giocato nella massima serie inglese. Sarebbe un sogno per me personalmente vederci competere a quel livello. È passato troppo tempo!”

Nell’ultima giornata della stagione, il Nottingham è terzo e ha bisogno di una sola vittoria finale contro il Bournemouth per sigillare la promozione automatica in Premier League.

Brice Samba della foresta di NottinghamFonte: Getty Images

Sono in gioco centinaia di milioni di sterline e la triste realtà di un’assenza di due decenni dal calcio di alto livello potrebbe presto essere solo un ricordo.

Cadono all’ultimo ostacolo. 1-0 Ciliegie. Il Bournemouth è tornato in Premier League, ma il Forest si batterà nei playoff per l’ultima possibilità di promozione.

Il sogno potrebbe essere ancora vivo e Steve Cooper è pronto a sollevare il morale della sua squadra dopo una perdita straziante.

“Abbiamo dato una buona mossa all’automatica (promozione) e così facendo siamo riusciti ad arrivare ai playoff. Sono fantastici i playoff: sono unici e vogliamo entusiasmarci per loro”.

“Cogli l’attimo”, è il messaggio che Cooper invia ai suoi giocatori prima del playoff di andata contro lo Sheffield United.

E mentre gli statistici dubitano della capacità di Forest di ottenere la promozione, a causa della loro incapacità di battere nessuno tra i primi sei in questa stagione, devi solo ascoltare l’eco delle famose parole di Brian Clough:

“Spero che qualcuno non sia così stupido da cancellarci.”

Il Nottingham Forest affronterà lo Sheffield United nell’andata della semifinale dei playoff del campionato alle 12 di domenica 15 maggio.

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