Rivelato: il governo ha incoraggiato la Premier League ad approvare l’acquisizione del Newcastle | Newcastle United

Il governo di Boris Johnson ha lavorato per mesi per incoraggiare la Premier League ad approvare la controversa acquisizione del Newcastle United sostenuta dall’Arabia Saudita, rivela un’indagine del Guardian.

Gli ampi sforzi per facilitare l’accordo, guidati dal ministro per gli investimenti di Johnson, Lord Gerry Grimstone, sono stati compiuti nonostante il governo e Johnson abbiano ripetutamente affermato pubblicamente di non essere coinvolti nei colloqui di acquisizione.

Grimstone è stato coinvolto in discussioni con l’allora presidente della Premier League Gary Hoffman e rappresentanti sauditi, apparentemente fino all’ufficio del principe ereditario Mohammed bin Salman, per cercare di garantire un’acquisizione del governo considerata negli interessi strategici ed economici del Regno Unito . Il lavoro di Grimstone sembra essersi esteso fino al tentativo di mediare una soluzione alla pirateria saudita della Premier League e ad altri diritti televisivi sportivi acquistati dall’emittente qatarina BeIN, che è stata vista come un ostacolo all’approvazione dell’acquisizione.

Grimstone, un ex presidente di Barclays, è stato nominato pari a vita nel marzo 2020 da Johnson, poi nominato ministro presso l’Office for Investment. Il suo ruolo dichiarato è quello di “usare l’autorità del numero 10 di Downing Street per lavorare in tutto il governo per abbattere le barriere all’atterraggio di investimenti di alto livello”.

Attrarre investimenti dal Golfo è un elemento chiave del ruolo ministeriale di Grimstone, ed è molto ben collegato in Arabia Saudita, avendo in precedenza guidato per il principe Mohammed un gruppo che fornisce consulenza sulla politica aziendale e sulla privatizzazione del regno.

Dopo che l’acquisizione è rimasta in stallo per quasi 18 mesi, la Premier League l’ha finalmente approvata nell’ottobre 2021, con il Fondo sovrano saudita per gli investimenti pubblici (PIF), presieduto dal principe Mohammed, che ha acquistato una quota dell’80% nel Newcastle. Dopo che l’accordo è stato completato, Hoffman ha detto a una riunione dei 20 club della Premier League che il governo aveva fatto pressioni sulla lega per approvare l’acquisizione.

Ha detto, tuttavia, che la lega non era stata influenzata dalle pressioni del governo, che si sarebbero concentrate dal giugno 2020, quando l’acquisizione si è bloccata, al settembre 2020 quando l’allora proprietario del Newcastle, Mike Ashley, ha intrapreso un’azione legale contro il lega. Si dice che Hoffman abbia dichiarato al consiglio di amministrazione della Premier League tutti i contatti di figure governative, principalmente Grimstone, e in seguito Eddie Lister, l’allora capo consigliere strategico di Johnson.

I dettagli mettono in dubbio le persistenti dichiarazioni del governo secondo cui non sono stati coinvolti nel processo. Lo stesso Johnson ha dichiarato in una risposta parlamentare al parlamentare del Newcastle Central Chi Onwurah, nell’aprile 2021: “Il governo non è stato coinvolto in nessun momento nei colloqui di acquisizione della vendita di Newcastle”.

Rispondendo alle domande del Guardian sulle discussioni di Grimstone, Downing Street ha fatto nuovamente riferimento a quella risposta e ha affermato che l’accordo con il Newcastle era “una questione commerciale per la Premier League e spettava esclusivamente a loro valutare sotto il test dei suoi proprietari e direttori”.

Lord Gerry Grimstone (in alto) arriva all’aeroporto di Abu Dhabi con Boris Johnson a marzo durante la loro visita negli Emirati Arabi Uniti e in Arabia Saudita. Fotografia: Stefan Rousseau/PA

L’acquisizione di Newcastle da parte di un fondo dell’Arabia Saudita è stata profondamente controversa e veementemente osteggiata in quanto “sporcatezza” da parte di Amnesty e altri gruppi per i diritti umani preoccupati per la repressione sotto il regime del principe Mohammed, compreso notoriamente l’omicidio del giornalista Jamal Khashoggi. Si dice che anche la maggior parte dei club della Premier League si sia opposta, principalmente per impedire a un altro club di essere mega-finanziato dalla ricchezza dello stato del Golfo come il Manchester City, che è stato finanziato per diventare campioni seriali dalla loro acquisizione da parte dello sceicco Mansour della famiglia regnante di Abu Dhabi.

Sebbene Johnson e i suoi ministri abbiano affermato di essere rimasti neutrali, il governo considera l’Arabia Saudita, Abu Dhabi e altri stati del Golfo come solidi alleati e fonti cruciali di potenziali investimenti interni, importanti dopo la Brexit. Johnson ha anche bruciato una forte relazione personale con il principe Mohammed, descritto come un “bromance” in un recente articolo di Politico.

Si ritiene che Grimstone abbia preso contatto con Hoffman dopo lo stallo dell’acquisizione nel giugno 2020. Ciò ha fatto seguito alla decisione della Premier League, sulla base di una consulenza legale, che la proprietà dell’80% del PIF di Newcastle significherebbe che il Regno dell’Arabia Saudita (KSA) avrebbe il controllo il club. Ciò significava che lo stesso stato saudita avrebbe dovuto sostenere il test dei proprietari e dei direttori delle “persone idonee e adeguate” della lega. Ciò ha sollevato la prospettiva che la KSA avrebbe fallito e l’acquisizione sarebbe stata bloccata, principalmente perché lo stato era stato ritenuto responsabile della pirateria dei diritti sportivi di BeIN. La KSA ha rifiutato di accettarlo e nel luglio 2020 il consorzio ha annunciato che l’acquisizione era annullata.

Rispondendo alle domande sul coinvolgimento di Grimstone, un portavoce del Dipartimento per il commercio internazionale (DIT) ha confermato che il ministro ha parlato con Hoffman, “nell’ambito delle innumerevoli conversazioni che ha nel suo ruolo di ministro”, ma ha affermato di “non aver mai cercato di influenzare il signor Hoffman e la Premier League per approvare l’acquisizione del Newcastle”.

Il Guardian ha quindi chiesto a Grimstone e al DIT perché faceva parte del suo ruolo ministeriale discutere dell’acquisizione, se Grimstone ne stesse anche discutendo con alti funzionari sauditi fino all’ufficio del principe Mohammed e cercando di aiutare a trovare soluzioni per la pirateria e altri problemi percepiti . Il portavoce non ha risposto direttamente a queste domande, ma ha affermato: “Parte del ruolo del ministro nella sua qualità di ministro degli investimenti è, tra le altre cose, tenersi al passo con i grandi investimenti che potrebbero entrare nel Regno Unito, da qui il suo impegno ad alto livello con parti interessate.”

Alla domanda di spiegare quale fosse il “coinvolgimento di alto livello” e chi fossero gli “stakeholder rilevanti”, Grimstone e il DIT non hanno risposto.

Lister ha riconosciuto di aver preso contatto anche con Hoffman, nel settembre 2020, dicendo che credeva che la Premier League avesse lasciato in dubbio il consorzio sostenuto dall’Arabia Saudita: “Questa è sempre stata una questione commerciale per la Premier League, non per il governo”, ha detto . “La mia unica opinione era che la Premier League dovesse prendere una decisione chiara sui meriti o sui demeriti della proposta”.

Yasir al-Rumayyan, il presidente saudita di Newcastle (al centro), con i direttori Amanda Staveley e Mehrdad Ghodoussi al St James' Park il mese scorso.
Yasir al-Rumayyan, il presidente saudita di Newcastle (al centro), con i direttori Amanda Staveley e Mehrdad Ghodoussi al St James’ Park il mese scorso. Fotografia: Owen Humphreys/PA

Alla domanda di chiarire perché ritenesse ci fosse incertezza, dato che la Premier League aveva comunicato la sua decisione a giugno 2020, Lister ha rifiutato di ampliare.

L’anno scorso il Mail ha riferito, sulla base di messaggi trapelati, che Lister aveva comunicato a Johnson nel settembre 2020 che l’accordo sarebbe stato “si spera” per essere approvato. Il primo ministro, che secondo quanto riferito aveva ricevuto lamentele dal principe Mohammed sulla posizione della Premier League, ha risposto: “Fantastico”.

Tuttavia, la Premier League non ha approvato l’acquisizione in quel momento, e lo ha fatto solo un anno dopo, dopo che il PIF ha fornito “assicurazioni legalmente vincolanti che il Regno dell’Arabia Saudita non controllerà il Newcastle United”. Sebbene alcuni club della Premier League fossero infuriati, questo è stato accettato, fonti vicine al processo hanno spiegato che le assicurazioni hanno fatto una differenza cruciale per la consulenza legale, quindi KSA non era più considerata una parte di controllo.

Mentre Hoffman ha poi detto ai club che il governo aveva fatto pressioni sulla lega per approvare l’accordo, Richard Masters, amministratore delegato della lega, ha detto loro di no e ha detto in un’intervista alla BBC: “Non sono state applicate pressioni”.

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    La Premier League ha rifiutato di commentare il coinvolgimento di Grimstone, dicendo che le discussioni del consiglio di amministrazione e della riunione del club sono riservate, ma non ha contestato nessuno dei dettagli. Una fonte ha indicato che l’apparente differenza tra il punto di vista di Hoffman e quello di Masters era che Masters non considerava che le conversazioni con il governo costituissero una pressione, perché la lega non ne era influenzata.

    Hoffman ha rifiutato di commentare. Si è dimesso da presidente della Premier League dopo la reazione avversa dei club all’approvazione dell’accordo. Il PIF e il consorzio di acquisizione di Newcastle non hanno risposto alle domande sulle discussioni con il governo del Regno Unito.

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