SpaceX lançará uma espaçonave de mineração de asteróides ao lado de um módulo lunar privado

A Intuitive Machines, cliente da SpaceX, diz que usará capacidade sobressalente em um de seus lançamentos lunares para enviar a primeira espaçonave prospectora de asteróides da startup AstroForge ao espaço profundo.

O segundo lander Nova-C Moon da Intuitive Machines está programado para ser lançado não antes do (NET) Q4 2023 em um foguete SpaceX Falcon 9. O lander IM-2 é a carga útil primária, mas espera-se que pese apenas cerca de 1,9 toneladas (~ 4.300 lb). Para aproveitar o desempenho do foguete deixado na mesa pela carga útil relativamente leve, a Intuitive Machines optou por incluir um anel adaptador de carga útil secundário (ESPA) localizado abaixo de cada módulo de pouso. Isso deu a empresas como a AstroForge a oportunidade de pegar uma carona para a órbita alta da Terra, o espaço profundo e a Lua por um preço provavelmente imbatível.

Construída pela startup britânica Orbital Astronautics, a espaçonave Brokkr-2 da AstroForge tentará se tornar o primeiro veículo privado a prospectar recursos em um asteróide. É também a terceira carga útil anunciada para a missão IM-2 da Intuitive Machines.

Desbravador Lunar

Coincidentemente, o objetivo principal da segunda carga de compartilhamento de viagem IM-2 a ser anunciado é procurar recursos no espaço. Não está preocupado com asteróides, mas a espaçonave Lunar Trailblazer de 200 kg (440 lb) da NASA foi projetada para encontrar, caracterizar e mapear os recursos de gelo de água na Lua. Esse mapa pode ajudar missões futuras a explorar a possibilidade de transformar gelo lunar em commodities como oxigênio respirável ou propelente de foguete.

Os desafios enfrentados por tal conceito são extremos, mas um depósito de propelente de foguete localizado na superfície lunar pode aumentar significativamente o desempenho de futuras sondas lunares. Depósitos de propelentes em órbita cislunar também podem ajudar a impulsionar naves espaciais mais e mais rapidamente para destinos em outras partes do sistema solar.

Desbravador Lunar. (JPL)

Petroleiro-002

A primeira carga útil do IM-2 a ser anunciada foi a espaçonave Tanker-002 da OrbitFab. Não está claro se o OrbitFab está a caminho de voar o Tanker-002 no final de 2023, mas a espaçonave deve ser o primeiro depósito de propelente geoestacionário já lançado. A startup do Colorado já ganhou um contrato de US$ 13,3 milhões dos militares dos EUA para reabastecer satélites em órbita geoestacionária, 36.000 quilômetros (~22.250 mi) acima da superfície da Terra. É possível que o Tanker-002 seja destinado a apoiar essa missão de reabastecimento.

A espaçonave foi projetada para transportar algumas centenas de quilos de monopropelente de hidrazina, potencialmente permitindo estender a vida útil de vários satélites multimilionários por vários anos. Juntamente com o IM-2, o Falcon 9 lançará o Tanker-002 em uma trajetória de sobrevoo lunar. Mas, graças à cooperação da startup GeoJump, em vez de entrar em órbita ao redor da Lua, o Tanker-002 fará um estilingue ao redor da Lua para desacelerar. Esse estilingue lunar permitirá que o depósito entre com eficiência na órbita geoestacionária, onde poderá começar a reabastecer a espaçonave.

Tanker-002. (OrbitFab)

Brokkr-2

Brokkr-2 é a segunda de duas espaçonaves AstroForge programadas para serem lançadas em 2023. A primeira, Brokkr-1, irá para a órbita baixa da Terra (LEO) já em abril de 2023 no sétimo lançamento do Falcon 9 da SpaceX. Uma vez em órbita, ele tentará demonstrar a tecnologia que o AstroForge desenvolveu para refinar o minério de platina em condições de microgravidade. O Brokkr-2 visitará um asteróide e procurará recursos de platina. Se platina suficiente for descoberta, a Bloomberg informa que o AstroForge enviará uma terceira missão para demonstrar a capacidade de pousar no asteroide. Já em 2025, a quarta missão do AstroForge seria a primeira a tentar pousar, coletar minério, transformar esse minério em platina e devolver o metal precioso à Terra.

A AstroForge arrecadou US$ 13 milhões até o momento. Ao contrário das startups de mineração de asteróides fracassadas, Deep Space Industries e Planetary Resources, a nova empresa pretende explorar hardware e serviços disponíveis no mercado cada vez mais capazes para manter seus custos o mais baixo possível. Em teoria, isso permitirá concentrar a maior parte de seus recursos no desenvolvimento da tecnologia não comprovada necessária para reunir e refinar recursos baseados no espaço.

O Brokkr-2 será baseado no barramento de satélite ORB-50 da startup britânica OrbAstro.

IM-2

Finalmente, a carga útil primária do lander IM-2 Nova-C Moon é um par de instrumentos da NASA projetados para perfurar a superfície lunar e analisar o regolito em busca de voláteis. Também conhecida como PRIME-1, a missão será a primeira exploração séria da NASA de utilização de recursos in-situ (ISRU) na Lua.

A missão é uma espécie de microcosmo do futuro da utilização do espaço, que pode se concentrar fortemente no ISRU e no reabastecimento para estender as capacidades de foguetes e espaçonaves movidos a produtos químicos. O Lunar Trailblazer mapeará os recursos hídricos lunares. Brokkr-2 tentará prospectar um asteróide em busca de metal extraível. O IM-2 testará tecnologias que podem ajudar a extrair recursos da Lua. E o Tanker-002 será um passo significativo para depósitos de propulsores comerciais, que podem eventualmente criar mercados para recursos espaciais.

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